Oggi abbiamo avuto il primo collegamento diretto tra i problemi nei laboratori di Theranos ed Elizabeth Holmes. L’ex manager dei sistemi di analisi Surekha Gangakhedkar aveva il compito di preparare le analisi del sangue da usare sui pazienti. Il sistema era inaffidabile; descrivendosi come “stressata e infelice e preoccupata per come stava andando il lancio”, Gangakhedkar si è licenziata.

Gangakhedkar ha incontrato Holmes per spiegare il motivo delle sue dimissioni: non pensava che gli Edison fossero abbastanza buoni per l’uso da parte dei pazienti. Holmes le disse che Theranos aveva “promesso di consegnare ai clienti e non aveva molta scelta”, se non quella di andare avanti con il lancio, ha testimoniato Gangakhedkar.

Holmes, che è sotto processo per frode telematica e cospirazione per commettere una frode telematica, non era stato direttamente collegato alle inadeguatezze del laboratorio nella testimonianza dei due testimoni precedenti. Ma Holmes era pratico quando si trattava del laboratorio R&D, anche inviando e-mail a Gangakhedkar all’una di notte per chiedere come stavano andando i test di convalida.

Quando Gangakhedkar ha smesso, ha stampato e salvato la corrispondenza e-mail perché “ero preoccupato per il lancio”, ha detto. “Avevo paura che le cose non andassero bene, ed ero anche preoccupata di essere incolpata”. Questa era una diretta violazione dell’accordo di non divulgazione che aveva firmato.

Il racconto di Gangakhedkar ha corroborato quello della whistleblower Erika Cheung. All’inizio di questa settimana, Cheung ha testimoniato che la segretezza era la norma in Theranos, e che è stata scoraggiata persino dal citare l’azienda sulla sua pagina LinkedIn. “C’era generalmente una guida per non condividere” al di fuori del proprio gruppo immediato, ha detto Gangakhedkar.

Lo ha trovato frustrante. La segretezza significava che non poteva comunicare direttamente con il team hardware sui problemi che stava riscontrando con le macchine. Le istruzioni per mantenere il segreto venivano dalla Holmes o dal suo coimputato Sunny Balwani, che è processato separatamente.

Abbiamo visto un bel po’ di email effettivamente da Holmes o con lei nella catena durante la testimonianza diretta di Gangakhedkar. Holmes ha dato istruzioni specifiche al team di Gangakhedkar sulle priorità di lavoro, e ha controllato come stavano andando i test che voleva convalidare. Una di queste e-mail è arrivata all’1:14 di sabato.

Sembra che le ore piccole fossero la norma; un’altra email di Balwani, con Holmes in cc, suggeriva che il team di Gangakhedkar non stava lavorando abbastanza. “Si prega di notare che il team del software era qui fino alle 3:07AM – ed è già qui ora alle 10AM”, ha scritto. Ha poi rimproverato il team di Gangakhedkar per aver lasciato le macchine inattive la sera.

La pressione e la segretezza hanno messo a disagio Gangakhedkar. I dispositivi Edison 3.0 e 3.5 non erano affidabili, ha detto. È andata in vacanza nell’agosto 2013, e quando è tornata, ha scoperto – con sua sorpresa – che quelle macchine sarebbero state usate per testare i campioni dei pazienti.

Un’altra sorpresa fu che avrebbero modificato le macchine di altri per usare i campioni più piccoli raccolti da Theranos. Holmes fece pressione su Gangakhedkar per approvare i test in modo che potessero passare al laboratorio clinico.

All’inizio di settembre, si è dimessa. E un altro membro del suo team si dimise indipendentemente lo stesso giorno; dopo aver accettato le dimissioni del membro del team, Gangakhedkar le disse che anche lei si sarebbe dimessa.

Sia Cheung, che ha concluso la sua testimonianza oggi, che Gangakhedkar hanno detto che c’erano significativi problemi di controllo qualità con i dispositivi Edison. Ogni volta che un dispositivo veniva bocciato nel controllo qualità, doveva essere ricalibrato, un processo che poteva richiedere più di 12 ore se tutto andava bene. “Abbiamo avuto persone che dormivano in macchina perché ci voleva troppo tempo”, ha detto Cheung. “Ogni pochi giorni si eseguivano questi campioni più e più volte”.

Più tardi nel corso della giornata, Gangakhedkar ha detto che uno degli intoppi nella convalida delle analisi del sangue era che così poche macchine Edison erano disponibili. C’era “una carenza”, ha detto, perché dovevano essere ricalibrate così spesso.

Tra le e-mail stampate da Gangakhedkar, ce n’era una del vicepresidente di Theranos Daniel Young. Gangakhedkar ha inviato un’email a Holmes per dire che mancavano dei dati dal server sui test su una versione dei dispositivi Edison. In risposta, Young scrisse che le cartucce sbagliate erano state usate in quelle corse, e che raccomandava di ripeterle.

Questo non era vero, ha detto Gangakhedkar. E cinque giorni dopo l’email dell’una di notte ricevuta da Holmes, ha presentato le sue dimissioni. “È stato difficile perché gli ultimi otto anni di lavoro a Theranos ho sentito che stavo per fare la differenza”, ha detto Gangakhedkar. È stata una “enorme delusione” che tutto il suo duro lavoro stesse andando sprecato, ha detto.

Ma il messaggio che ha ricevuto è stato “stiamo lanciando non importa cosa”, ha testimoniato. Gangakhedkar, che ha l’immunità dall’accusa per la sua testimonianza, tornerà alla sbarra la prossima settimana.

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