Una moneta a vanga prodotta presso l’antica zecca.
Immagine: H. Zhao et al., 2021/Antichità

Gli archeologi in Cina hanno scoperto una fonderia che risale tra il 640 e il 550 a.C. Oltre a strumenti, ornamenti e pezzi di ricambio, la fonderia produceva monete standardizzate, rendendola la più antica zecca conosciuta nella documentazione archeologica.

Non sembrano monete convenzionali, ma questi manufatti, chiamati monete a vanga con manico cavo, servivano proprio a questo scopo migliaia di anni fa. Nuovo ricerca pubblicato in Antichità descrive in dettaglio la scoperta di un’antica zecca che produceva questa moneta di forma irregolare tra il 640 e il 500 a.C. L’archeologo Hao Zhao dell’Università di Zhengzhou, in Cina, ha guidato la nuova ricerca.

Questo intervallo di date è significativo, in quanto la fonderia, situata nella provincia cinese di Henan, è ora la più antica zecca conosciuta mai registrata. In quanto tale, sta gettando nuova luce sull’origine delle monete, un’innovazione che ha cambiato il paradigma che ha cambiato il corso della storia umana.

E non è certo un’iperbole. La “disponibilità della moneta ha rimodellato in modo significativo le istituzioni economiche e sociali, sia materialmente che ideologicamente” e, oltre a promuovere lo scambio commerciale, le monete hanno anche “fornito alle società umane nuovi modi per valutare ricchezza, prestigio e potere”, scrivono gli archeologi nel nuovo studio. Ma come sottolineano, “l’origine e la prima storia” delle monete e le “dinamiche sociali in base alle quali sono state sviluppate … rimangono controverse”.

Veduta aerea dell'antica fonderia.

Veduta aerea dell’antica fonderia.
Immagine: Hao Zhao

Le prime monete risalgono alla Cina, alla Lidia (Asia Minore occidentale) e all’India. Le antiche zecche associate a questi luoghi risalgono all’incirca allo stesso periodo di tempo, ma nessuna è stata datata al radiocarbonio. È interessante notare che nessun sito di conio dell’Anatolia o dell’antica Grecia è stato trovato prima del 400 aC. La fonderia appena scoperta, trovata nella cittadina rurale di Guanzhuang, è stata datata al radiocarbonio, il che la rende il “sito di conio più antico del mondo conosciuto e datato in modo sicuro”, secondo lo studio.

Guanzhuang era una città e un importante centro amministrativo dello stato di Zheng, una potenza regionale che governava prima dell’ascesa della Cina imperiale. La città esisteva da circa 800 a.C. a 450 a.C. e si sa che i suoi abitanti usavano monete di vanga.

La grande fonderia di Guanzhuang, situata in una zona industriale alla periferia della città, era altamente organizzata e capace di produrre in serie articoli in rame. Il nuovo documento documenta la scoperta di molti oggetti associati alla fonderia, tra cui decine di stampi per monete usati e non, frammenti di monete e detriti metallici, migliaia di pozzi pieni di scarti di produzione e più di 6.000 stampi in argilla utilizzati per produrre vari tipi di bronzo manufatti, inclusi vasi rituali usati dai membri dell’élite della società, armi, accessori per carri, strumenti musicali, ornamenti, strumenti e, naturalmente, le monete delle vanghe. Altri manufatti recuperati associati alla fonderia includono crogioli, mestoli, carbone e frammenti di fornaci. La fonderia fu messa in servizio per la prima volta intorno al 770 aC, ma non fu utilizzata per fabbricare monete fino al 640 aC.

Teste centrali scartate trovate nel sito.

Teste centrali scartate trovate nel sito.
Immagine: H. Zhao et al., 2021/Antichità

“Le tecniche di conio impiegate a Guanzhuang sono caratterizzate dalla produzione in lotti e da un alto grado di standardizzazione e controllo di qualità, indicando che la produzione di monete vanga non era un esperimento sporadico e su piccola scala, ma piuttosto un processo ben pianificato e organizzato nel cuore delle pianure centrali della Cina”, secondo lo studio.

ioimportantemente, due monete di vanga sono state recuperate dalla fonderia di Guanzhuang. L’analisi ha mostrato che erano fatti principalmente di rame, con stagno e piombo che costituivano gli elementi rimanenti. Originariamente erano alte 14 centimetri e larghe 6 centimetri, come rivelano gli stampini, anche se le due monete recuperate erano leggermente rotte, rendendole alte 11 centimetri.

Monete a vanga con manico cavo, oppure kongshoubu, erano tentativi deliberati di imitare un altro oggetto utile: le vanghe metalliche utilizzate in agricoltura e giardinaggio. Ma queste monete, con la loro lama sottile e le piccole dimensioni, non suggeriscono altri scopi pratici o utilitaristici. Nel corso del tempo, queste monete sono diventate più sofisticate, con iscrizioni applicate su di esse per indicare il valore. Le monete di vanga furono usate per centinaia di anni fino a quando il primo imperatore Qin le abolì nel 221 a.C.

Diagramma che mostra come sono state prodotte le monete vanga.

Diagramma che mostra come sono state prodotte le monete vanga.
Grafico: H. Zhao et al., 2021/Antichità

Notevole è l’ubicazione della fonderia, in quanto potrebbe dirci qualcosa sull’origine delle monete. Alcuni archeologi e antropologi sostengono che per primi i mercanti abbiano avuto l’idea di usare valuta in metallo. Ma la posizione del sito, vicino ai cancelli che conducono alle sezioni amministrative del centro città, suggerisce che siano stati coinvolti funzionari statali. La “scoperta della zecca di Guanzhuang ci ricorda di considerare il ruolo delle autorità politiche nel primo sviluppo della produzione di monete”, scrivono gli scienziati. Detto questo, la provenienza della fonderia di Guanzhuang non è stata determinata, ma come sottolineano i ricercatori, sembra che le “attività di conio siano state almeno riconosciute dal governo locale”.

Il la scoperta ci ricorda anche che la moneta è tecnologia e, come tale, è in continua evoluzione. Oggi, il conio ha assunto una nuova forma, poiché i minatori di varie criptovalute utilizzano le loro server farm affamate di risorse per generare ricchezza. In un certo senso ti chiedi quale valuta potrebbe apparire tra centinaia di anni da oggi, ma qualunque cosa sia, potrebbe far sembrare le criptovalute arcaiche come le monete di vanga.

Di più: Scheletri di bambini del XVI secolo con monete in bocca trovati in un cantiere in Polonia.

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