Impressione d’artista di un’antica galassia.
Immagine: Università di Copenhagen/NASA

La presenza di due galassie precedentemente non rilevate a circa 29 miliardi di anni luce di distanza suggerisce che la nostra comprensione dell’universo primordiale è sconvolgentemente carente.

Vi presentiamo REBELS-12-2 e REBELS-29-2-due galassie che, fino a poco tempo fa, non sapevamo nemmeno esistessero. La luce di queste galassie ha impiegato 13 miliardi di anni per arrivare qui, poiché questi oggetti si sono formati poco dopo il Big Bang. L’espansione continua dell’universo colloca queste antiche galassie a circa 29 miliardi di anni luce dalla Terra.

Nuovo ricerca pubblicata su Nature suggerisce che REBELS-12-2 e REBELS-29-2 erano sfuggiti al rilevamento fino a questo punto perché la nostra vista di queste galassie è offuscata da spessi strati di polvere cosmica. Il telescopio spaziale Hubble, per quanto potente, non poteva scrutare attraverso la foschia celeste. C’è voluto l’ultra-sensibile radiotelescopio ALMA in Cile per individuare le galassie, in quello che si è rivelato un incidente fortuito.

“Stavamo guardando un campione di galassie molto distanti, che sapevamo già esistere grazie al telescopio spaziale Hubble. E poi abbiamo notato che due di loro avevano un vicino che non ci aspettavamo affatto”, ha spiegato Pascal Oesch, un astronomo del Cosmic Dawn Center presso l’Istituto Niels Bohr di Copenaghen, in un dichiarazione. “Poiché entrambe queste galassie vicine sono circondate da polvere, parte della loro luce è bloccata, rendendole invisibili a Hubble”.

Oesch è un esperto nel trovare alcune delle galassie più lontane dell’universo. Già nel 2016, lui e i suoi colleghi hanno rilevato la galassia GN-z11 di 13,4 miliardi di anni, stabilendo un record di distanza cosmica. GN-z11 si è formato appena 400 milioni di anni dopo il Big Bang.

Il radiotelescopio ALMA ha reso possibile la scoperta.

Il radiotelescopio ALMA ha reso possibile la scoperta.
Immagine: Università di Copenhagen/NASA

Il nuovo documento descrive come ALMA e la nuova tecnica di osservazione sviluppata da Oesch e dai suoi colleghi potrebbero essere in grado di individuare galassie antiche altrettanto oscurate. E a quanto pare ce ne sono molte altre in attesa di essere scoperti. Gli astronomi hanno confrontato le due galassie appena rilevate con le fonti galattiche precedentemente conosciute nell’universo primordiale, portandoli a sospettare che “fino a una su cinque delle prime galassie potrebbe mancare dalla nostra mappa del cielo”, ha detto Oesch.

A cui ha aggiunto: “Prima di iniziare a capire quando e come le galassie si sono formate nell’Universo, abbiamo bisogno di una contabilità adeguata”. Infatti, il nuovo documento afferma che nell’universo primordiale esistevano più galassie antiche di quanto si credesse in precedenza. Questo è significativo perché le prime galassie hanno formato i mattoni delle galassie successive. Quindi, fino a quando non avremo una “contabilità corretta”, come ha detto Oesch, gli astronomi potrebbero lavorare con un modello carente o altrimenti impreciso dell’universo primordiale.

Il compito ora sarà quello di trovare queste galassie mancanti, e fortunatamente un prossimo strumento promette di rendere questo lavoro notevolmente più facile: il telescopio spaziale Webb. Questo osservatorio di prossima generazione, ha detto Oesch, “sarà molto più sensibile di Hubble e in grado di studiare lunghezze d’onda più lunghe, il che dovrebbe permetterci di vedere queste galassie nascoste con facilità”.

Il nuovo documento è quindi testabile, poiché le osservazioni fatte da Webb probabilmente confermeranno, negheranno o perfezioneranno ulteriormente le previsioni fatte dai ricercatori. Il telescopio spaziale è programmato per lanciare dalla Guyana francese mercoledì 22 dicembre alle 7:20 ET (4:30 PT).

Di più: Il telescopio Webb non ha subito danni a seguito di un incidente di montaggio, dice la NASA.

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