Il sito di Alcobaça in Brasile, dove sono stati rinvenuti resti scheletrici.
Foto: Henry Lavalle, Universidade Federal de Pernambuco e Ana Nascimento, Universidade Federal Rural de Pernambuco

Gli scienziati che stanno studiando i genomi degli antichi sudamericani hanno fatto una scoperta sorprendente: la presenza di DNA di Neanderthal e Denisovans, due specie umane ormai estinte. I risultati complicano la nostra comprensione degli antichi sudamericani e delle loro ascendenze.

La ricerca, che ha esaminato resti umani provenienti da Brasile, Panama e Uruguay, ha anche rivelato i modelli di migrazione di questi primi sudamericani attraverso il continente. È la prima volta che vengono segnalati antenati di Denisovan o Neanderthal negli antichi sudamericani. La ricerca è pubblicato questa settimana nei Proceedings of the Royal Society B.

“La presenza di questi antenati negli antichi genomi dei nativi americani può essere spiegata da episodi di incrocio tra esseri umani anatomicamente moderni e Neanderthal e Denisovani, che dovrebbero essersi verificati millenni prima che i primi gruppi umani entrassero nelle Americhe attraverso la Beringia”, ha dichiarato Andre Luiz Campelo dos Santos, archeologo della Florida Atlantic University e autore principale dello studio, in una e-mail a Gizmodo.

La ricerca ha confermato le prove archeologiche della migrazione da nord a sud verso il Sud America, ma ha anche indicato che le migrazioni sono avvenute nella direzione opposta, lungo la costa atlantica.

Nel recente lavoro, il team ha confrontato i genomi di antichi resti umani rinvenuti in Brasile, Panama e Uruguay con quelli di antichi resti provenienti da Stati Uniti (compresa l’Alaska, per rappresentare l’antica Beringia), Perù e Cile. Due antichi genomi interi di denti trovati nel nord-est del Brasile, inclusi nello studio, sono stati sequenziati di recente.

Oltre ai genomi umani antichi presenti nell’analisi, il team ha esaminato i genomi attuali di tutto il mondo e le sequenze di DNA prelevate da resti di Denisovan e Neanderthal provenienti dalla Russia.

Questi ultimi resti risalgono a decine di migliaia di anni fa (i Neanderthal scompaiono dalla documentazione fossile circa 40.000 anni fa), ma alcuni dei resti umani hanno appena 1.000 anni, secondo l’analisi del team.

Due grandi rocce nel nord-est del Brasile, dove sono stati trovati resti arcaici.

Il sito di Pedra do Tubarāo, nel nord-est del Brasile.
Foto: Per gentile concessione di Henry Lavalle e Desiree Nascimento, Universidade Federal de Pernambuco

L’aspetto forse più intrigante è che l’analisi ha rivelato pezzi di DNA neandertaliano e denisoviano negli antichi genomi sudamericani, oltre a segnali australasiatici nei resti di un individuo proveniente da Panama. Il segnale australasiatico era stato precedentemente rilevato in antichi resti nel sud-est del Brasile ed è presente oggi nel popolo Sirui dell’Amazzonia.

“La quantità extra di ascendenza denisoviana in alcune popolazioni sembra combaciare con l’ascendenza extra dei Papuani, quindi in questo senso i dati sono coerenti”, ha dichiarato Laurits Skov, ricercatore dell’Istituto Max Planck per l’Antropologia Evolutiva non affiliato al recente studio, in una e-mail a Gizmodo.

“In futuro sarà molto interessante capire esattamente quando questa componente di ascendenza australasiatica compare nelle Americhe e quanta parte di Denisovan/Neanderthal porta con sé”, ha aggiunto Skov.

Gli antichi individui di Panama e del Brasile avevano più segnali ancestrali denisoviani nei loro genomi che di ascendenza specifica neanderthaliana. Oggi, negli esseri umani di tutto il mondo accade il contrario: Abbiamo più Neanderthal in noi che Denisovan.

Secondo il coautore dello studio John Lindo, antropologo della Emory University, l’ascendenza denisoviana si è mescolata agli esseri umani sudamericani già 40.000 anni fa e il suo segnale è persistito nei resti di un individuo di 1.500 anni fa proveniente dall’Uruguay.

Santos ha detto che non ci sono prove del segnale australasiano in antichi resti nordamericani, il che suggerisce che gli antichi australasiani potrebbero aver raggiunto le Americhe senza attraversare la Beringia. A tal fine, il team spera di esaminare genomi di nativi americani più antichi e di polinesiani attuali in studi futuri.

“L’ascendenza australasiana nelle Americhe lascia perplessi, poiché è stata riportata per campioni isolati ampiamente separati dallo spazio e dal tempo e non mostra un modello chiaro”, ha dichiarato Iosif Lazaridis, genetista dell’Università di Harvard non affiliato al lavoro, in un’e-mail a Gizmodo.

“Tale ascendenza potrebbe essersi diffusa con le migrazioni austronesiane attraverso il Pacifico (una rotta non beringiana), poiché gli austronesiani erano abili navigatori”, ha aggiunto Lazaridis, osservando che, nonostante la possibilità, non ci sono prove che gli austronesiani siano arrivati nelle Americhe.

Sempre più spesso, la storia che conosciamo dell’esistenza umana si colora con la genetica di specie ominine scomparse da tempo. Man mano che vengono sequenziati genomi più antichi, gli scienziati possono sviluppare un ritratto più completo di come l’umanità si sia dispersa attraverso i continenti e di come gran parte di ciò che ci rende umani in realtà non provenga da Homo sapiens affatto.

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