Un orso polare nella Baia di Hudson nel 2007.
Foto: PAUL J. RICHARDS/AFP (Immagini Getty Images)

I ricercatori hanno estratto il DNA da una mandibola di orso polare risalente a 115.000 anni fa e l’hanno utilizzato per analizzare la relazione genetica tra questi predatori artici e le loro cugini orsi bruni (compresi i grizzly). Hanno scoperto che gli orsi polari si sono mescolati con gli orsi bruni nel corso dei millenni.

I fossili di orso polare sono rari e molti di quelli che si trovano sono relativamente giovani. Ma gli scienziati sono stati fortunati poco più di un decennio fa, quando una mandibola di orso polare risalente a 130.000-115.000 anni fa è stata scoperta alle Svalbard.

Il recente team ha prodotto un nuovo genoma più completo estratto dai denti di quell’antico orso e lo ha confrontato con i genomi di 64 moderni orsi polari e bruni. La loro ricerca è pubblicato questa settimana nei Proceedings of the National Academy of Sciences.

“È difficile guardare agli orsi polari e all’evoluzione degli orsi polari senza guardare anche all’evoluzione degli orsi bruni e agli orsi bruni, perché sono così strettamente imparentati”, ha detto Charlotte Lindqvist, biologa dell’Università di Buffalo e autrice principale del lavoro, in una telefonata con Gizmodo. “È chiaro che hanno avuto una storia evolutiva piuttosto intrecciata, in cui hanno mescolato il loro DNA nel corso della loro storia dopo essersi divisi in lignaggi separati”.

Un'antica mascella di orso polare..

Gli orsi polari e gli orsi bruni si sono differenziati come specie tra 1,3 e 1,6 milioni di anni fa, ha spiegato Lindqvist. Sebbene oggi le due specie abbiano un aspetto molto diverso, esse si sono incrociate dopo la loro divergenza, un processo che ha visto affluire più geni dagli orsi bruni negli orsi polari, secondo la recente ricerca.

In altre parole, gli orsi polari moderni sono geneticamente mescolati con gli orsi bruni. In realtà, ricerche precedenti suggeriscono che tutti gli orsi polari viventi oggi discendano da un gruppo di orsi bruni che viveva in Irlanda e si accoppiava con orsi polari “puri” durante il Pleistocene.

“Stiamo vedendo un segnale dominante di flusso genico verso gli orsi polari, il che suggerisce che gli orsi polari come specie hanno ereditato il DNA dagli orsi bruni”, ha detto Lindqvist. “Poiché sono specie così diverse – gli orsi polari sono specialisti dell’Artico e gli orsi bruni sono più generici – ci si può chiedere che tipo di impatto potrebbe avere sull’orso polare come specie”.

È impossibile dire quale sia l’impatto di queste antiche orsi polari senza ulteriori prove fossili. Poiché la maggior parte degli animali vive e muore su lastre di ghiaccio (che sono diventate sempre più piccole e scomparsi del tutto negli ultimi anni), la maggior parte delle antiche ossa di orso polare si trovano probabilmente sul fondo dell’Oceano Artico.

Un orso bruno che mangia salmone.

Un orso bruno che mastica il salmone.
Foto: Mark Metcalfe (Immagini Getty Images)

In futuro, affermano i ricercatori nel documento, le due specie entreranno sempre più in contatto con lo scioglimento dei ghiacci marini dovuto ai cambiamenti climatici. Queste interazioni aumentano la probabilità di incrociarsi.

In teoria, le due specie potrebbero “fondersi” in un modo simile a quello in cui si fondono le prime specie moderne. umani hanno inglobato i Neanderthal Lindqvist ha aggiunto che le stagioni riproduttive degli orsi non si sovrappongono molto e che è più probabile che l’incrocio avvenga in incontri casuali piuttosto che come fenomeno diffuso. Eventi di questo tipo non salveranno gli animali, poiché La perdita di habitat e altri problemi legati al cambiamento climatico probabilmente contrasteranno qualsiasi tipo di adattamento derivante dall’incrocio delle specie. “Il ritmo dei cambiamenti ambientali è così rapido”, ha aggiunto Lindqvist. “La domanda è: possono tenere il passo?”.

Il sesso non salverà l’orso polare; dipende solo dall’uomo quanto l’habitat dei predatori apicali rimanga intatto. Ma imparando di più su dove questi specie di orsi e come hanno interagito in passato, possiamo fare alcune ipotesi su dove le due specie stanno andando.

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