Una giuria in Texas ha ritenuto Charter Communications responsabile di 7 miliardi di dollari di danni punitivi a seguito di una causa legale dalla famiglia di Betty Jo McClain Thomas, una donna di 83 anni accoltellata a morte da uno dei suoi dipendenti nel dicembre 2019. I 7 miliardi di dollari si aggiungono ai 375 milioni di dollari di danni compensativi assegnati dalla giuria a giugno.

La spiegazione della cifra sconcertante del verdetto va ben oltre l’orribile crimine commesso. Include anche le politiche e le risposte dell’azienda a precedenti episodi di furto e il tentativo di falsificare un documento che dimostrava che Thomas aveva accettato un arbitrato forzato che avrebbe limitato i potenziali danni all’importo dell’ultima fattura.

Prove presentate da Charter per costringere all’arbitrato.
Immagine: Portale dei tribunali della Contea di Dallas, Texas

Nell’assegnare i 7 miliardi di dollari di danni esemplari per negligenza grave, i giurati hanno deciso che Charter ha cercato di costringere il caso all’arbitrato utilizzando documenti falsificati da Spectrum, il suo fornitore di servizi Internet. La Charter ha cercato di costringere all’arbitrato utilizzando un documento sui termini di servizio che sosteneva essere stato accettato da Thomas al momento dell’iscrizione al servizio e che si supponeva fosse stato estratto dal suo database.

Durante il processo, gli avvocati della famiglia hanno evidenziato una serie di incongruenze nel documento. Tra queste, le date riportate sul documento non corrispondono agli orari in cui sarebbe stato estratto dal sistema della Charter e un punto vuoto al posto del nome di Thomas. In altri casi, gli avvocati della società hanno presentato una serie di condizioni diverse senza la clausola arbitrale.

Sebbene i documenti dovessero rappresentare prove prese dal database di Charter, mostravano un indirizzo che indicava che il file era in realtà memorizzato sul computer personale di qualcuno. In fondo, l’indirizzo del file è “localhost:62220/VewContracts.aspx”.

Localhost è un indirizzo di loopback, che rappresenta 127.0.0.1, e significa che la richiesta non sta lasciando il computer da cui è partita né sta accedendo ad altre reti o database.

A USA Oggi all’inizio del mese descrive l’omicidio, commesso da un tecnico della Spectrum cable che è tornato a casa della Thomas il giorno dopo essere stato inviato per una chiamata di servizio per riparare il suo fax. Gli avvocati che rappresentano la famiglia di Thomas hanno sostenuto in tribunale che il tecnico, Roy James Holden, ha saputo che la donna aveva segnalato continui problemi con il suo servizio, quindi ha usato la sua chiave magnetica aziendale per guidare uno dei suoi furgoni fino a casa sua, dove lo ha sorpreso mentre tentava di rubare le sue carte di credito e l’ha uccisa.

Bolletta Charter Spectrum inviata a Betty Thomas nel 2020

Bolletta Charter Spectrum inviata a Betty Thomas nel 2020

Il 3 gennaio 2020, Charter ha inviato a Thomas una fattura scaduta che includeva un addebito una tantum di 58,94 dollari per la chiamata di servizio.

La giuria ha ritenuto che la Charter fosse una causa legittima della morte di Thomas, il che significa che l’azienda ha commesso un’azione o un’omissione “che una persona dotata di normale diligenza avrebbe previsto che l’infortunio, o un infortunio simile, potesse essere anticipato”, e le ha attribuito il 90% della responsabilità. Gli avvocati del querelante hanno sottolineato la mancata esecuzione da parte della Charter di un controllo dei precedenti che avrebbe dimostrato che Holden aveva mentito sulla sua storia lavorativa, e hanno presentato le prove che aveva ripetutamente cercato aiuto dai supervisori e dalla dirigenza a causa di problemi personali, e aveva detto loro che a un certo punto pensava di essere un giocatore dei Dallas Cowboys.

Holden ha ammesso di aver commesso l’omicidio ed è stato condannato all’ergastolo nell’aprile 2021.

Inoltre, gli avvocati della famiglia di Thomas hanno presentato le prove che i tecnici della Charter Spectrum erano stati responsabili di oltre 2.500 furti ai danni dei clienti nel corso degli anni precedenti l’omicidio, e hanno affermato che la società si è rifiutata di indagare o di denunciarli alla polizia. La corte ha incluso un ordine di spoliazione nelle istruzioni della giuria, basato sulla distruzione da parte di Charter di prove che avrebbero dovuto essere conservate, tra cui la videosorveglianza e le informazioni sulla localizzazione di Holden, e ha dichiarato Charter colpevole di oltraggio per non aver prodotto altri documenti.

In una dichiarazione rilasciata dopo il verdetto, il portavoce della Charter, Cameron Blanchard, ha dichiarato:

I nostri cuori sono rivolti alla famiglia della signora Thomas in seguito a questo tragico e insensato crimine. La responsabilità di questo orribile atto è esclusivamente del signor Holden, che non era in servizio, e siamo grati che sia in prigione a vita. Pur rispettando la giuria e il sistema giudiziario, siamo fortemente in disaccordo con il verdetto e faremo appello.

La legge del Texas e i fatti presentati al processo dimostrano chiaramente che questo crimine non era prevedibile e che le affermazioni dei querelanti circa l’illecito commesso da Charter sono categoricamente false. Ci impegniamo per la sicurezza di tutti i nostri clienti e abbiamo preso le misure necessarie, compreso un accurato controllo dei precedenti penali prima dell’assunzione, che non ha evidenziato arresti, condanne o altri comportamenti criminali. Né le prestazioni del signor Holden dopo la sua assunzione hanno fatto pensare che fosse in grado di commettere il crimine che ha commesso, tra cui più di 1.000 chiamate di servizio completate con zero reclami dei clienti sul suo comportamento.

Venerdì mattina, Charter ha pubblicato i risultati degli utili del secondo trimestre del 2022., riportando 13,6 miliardi di dollari di ricavi, “trainati principalmente dalla crescita dei ricavi residenziali, mobili e commerciali”. Il comunicato stampa non menzionava il caso o il verdetto, mentre la trascrizione della telefonata di presentazione dei guadagni pubblicata su Seeking Alpha mostra che gli analisti non hanno chiesto informazioni ai dirigenti. A Documento 10-Q depositato presso la SEC ne fa menzione nella sezione “imprevisti”.

La Società ha preso in considerazione vari fattori, tra cui le circostanze legali e fattuali del caso, gli atti del processo, i verdetti della giuria, lo stato del procedimento, la legge applicabile, le opinioni dei consulenti legali, le decisioni del tribunale prima e durante il processo, nonché le prossime mozioni post-processuali delle parti, per determinare i vari motivi di ricorso che la Società prevede di perseguire con forza e la probabilità di successo del ricorso. Sulla base di questi fattori, la Società ha concluso che una perdita da questo caso non è probabile e ragionevolmente stimabile. Pertanto, al 30 giugno 2022, la Società non ha accantonato alcuna passività per il verdetto avverso nel proprio bilancio.

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