Un equipaggio di quattro astronauti è tornato con successo sulla Terra questa sera, sguazzando nel Golfo del Messico al largo della costa di Pensacola all’interno di una capsula SpaceX Crew Dragon. Il loro arrivo sul pianeta mette fine a un soggiorno di oltre sei mesi a bordo della Stazione Spaziale Internazionale, e apre la strada a un altro equipaggio di quattro persone che sarà lanciato verso la ISS la prossima settimana.

L’equipaggio comprende due astronauti della NASA, Shane Kimbrough e Megan McArthur, l’astronauta giapponese Akihiko Hoshide della Japanese Aerospace Exploration Agency e l’astronauta francese Thomas Pesquet della European Space Agency. Il gruppo è stato lanciato verso la stazione spaziale il 23 aprile in cima a un razzo Falcon 9 di SpaceX, parte di una missione chiamata Crew-2.

“A nome di SpaceX, benvenuti a casa sul pianeta Terra”, ha dichiarato un controllore di volo di SpaceX quando l’equipaggio è schizzato giù. Il personale di SpaceX su una nave di recupero ora solleverà il Crew Dragon fuori dall’acqua e aiuterà l’equipaggio a lasciare il veicolo.

Il loro volo segna la terza volta che SpaceX ha lanciato persone sulla Stazione Spaziale Internazionale e poi le ha riportate a casa in sicurezza. Questi viaggi fanno parte del contratto di SpaceX con la NASA attraverso il Commercial Crew Program dell’agenzia spaziale, un’iniziativa che incarica le aziende private di trasportare gli astronauti della NASA e i partner internazionali da e verso la ISS. SpaceX ha lanciato il suo primo equipaggio di due persone verso la stazione nel maggio 2020, parte di un volo di prova per dimostrare la sicurezza della sua capsula Crew Dragon, progettata per il lancio in cima al razzo Falcon 9 della società. Quel volo è stato seguito dalla missione Crew-1 di SpaceX nel novembre 2020, che ha inviato un equipaggio di quattro persone sulla ISS per una rotazione di sei mesi.

Ora che Crew-2 è tornato a terra, SpaceX farà rapidamente perno sul suo prossimo lancio con equipaggio, giustamente chiamato Crew-3. Un altro equipaggio di quattro persone – tra cui gli astronauti della NASA Raja Chari, Thomas Marshburn e Kayla Barron, nonché l’astronauta tedesco Matthias Maurer – è previsto per il lancio all’interno di una capsula Crew Dragon mercoledì 10 novembre alle 9:03PM ET dal Kennedy Space Center della NASA a Cape Canaveral, Florida. L’equipaggio prenderà il posto degli astronauti della Crew-2 appena partiti e farà un’altra rotazione di sei mesi in orbita.

Il piano originale prevedeva il lancio di Crew-3 il 31 ottobre, prima che gli astronauti di Crew-2 lasciassero la stazione. In questo modo, l’equipaggio uscente avrebbe potuto salutare i nuovi arrivati, dare loro una breve presentazione e passare i compiti prima di tornare a casa. Tuttavia, la missione Crew-3 ha subito una serie di ritardi. Il maltempo in uno dei punti di interruzione del lancio ha ritardato il lancio stesso. Poi uno dei membri dell’equipaggio ha avuto un problema medico minore, spingendo la NASA a ritardare ulteriormente il lancio. L’agenzia non ha detto quale fosse il problema, ma ha detto che non era legato al COVID-19.

A causa di questi contrattempi, gli astronauti di Crew-2 sono tornati sulla Terra prima che Crew-3 arrivi alla ISS. La capsula Crew Dragon di SpaceX è in grado di durare fino a 210 giorni in orbita, e il limite della capsula Crew-2 non è terminato fino al 19 novembre, ma la NASA ha deciso di portare a casa Crew-2 ora in previsione del maltempo invernale che peggiorerà nel corso del mese.

Tuttavia, c’è ancora un astronauta della NASA a bordo della ISS per aiutare a facilitare la transizione degli astronauti di Crew-3. Mark Vande Hei è stato lanciato verso la stazione su un razzo russo Soyuz in aprile e non tornerà a casa fino a marzo 2022, segnando un soggiorno di quasi un anno in orbita. La sua presenza a bordo “ci ha sicuramente aiutato e mi ha aiutato a sentirmi più a mio agio nella decisione di atterrare prima del lancio”, ha detto Joel Montalbano, manager della Stazione Spaziale Internazionale al Johnson Space Center della NASA, in un briefing per la stampa.

Gli astronauti della Crew-2 si sono sganciati dalla stazione spaziale alle 14:05 ET di oggi. Quando gli astronauti sono entrati nel loro veicolo, uno dei touch screen ha avuto bisogno di un riavvio, ma il problema non sembra aver avuto un impatto sul volo. Dopo aver lasciato la stazione, hanno trascorso alcune ore volando intorno alla ISS in un modello circolare. È stata una manovra intenzionale, che ha permesso agli astronauti di ottenere immagini della ISS da diversi punti di vista che normalmente non si vedono. Una volta completato il fly-around, il Crew Dragon ha iniziato ad allontanarsi dalla stazione, mettendola sulla sua rotta di ritorno verso la Terra.

Mentre erano a bordo della ISS, gli astronauti della Crew-2 hanno eseguito più di 300 esperimenti, uno dei quali riguardava la coltivazione di peperoncini Hatch in orbita. L’equipaggio ha mangiato le loro creazioni con dei tacos, contribuendo a rendere più piccante la loro dieta durante la permanenza nello spazio. Il team Crew-2 ha anche affrontato alcuni momenti inaspettati a bordo della ISS, in particolare quando un modulo russo appena attraccato ha accidentalmente acceso i suoi propulsori e fatto girare la stazione intorno al suo asse.

Source link