In un laboratorio dell’Università del Queensland, la plastica è una prelibatezza.

Avete sentito bene. Una specie di vermi nota come “comune Zophobas morio “superverme ama il polistirolo, tanto da poterlo mangiare tre volte al giorno.

O anche di più. Senza alcun effetto negativo.

Gli scienziati dell’UQ hanno scoperto che i supervermi possono mangiare il polistirolo grazie a un enzima batterico presente nel loro intestino. Le loro scoperte sono state pubblicati in Genomica microbica.

Sappiamo cosa state pensando. Questi “plastivori” potrebbero favorire la biodegradazione dei rifiuti plastici, svolgendo un ruolo significativo nel riciclaggio della plastica su scala di massa. Che emozione!

È un’eredità di famiglia

Dr. Chris Rinke e il suo team dell’UQ Scuola di Chimica e Bioscienze Molecolari hanno somministrato ai supervermi diete diverse per tre settimane: alcuni hanno ricevuto polistirolo espanso e altri crusca. Altri sono stati sottoposti a una dieta a digiuno.

Perché questo studio bizzarro, però, ci si potrebbe chiedere.

“Le larve di insetto hanno in realtà un buoni risultati quando si tratta di danneggiare e mangiare la plastica. Rapporti precedenti hanno dimostrato che i vermi della cera e i comuni vermi da pasto erano in grado di mangiare il polistirolo. Si tratta di larve di insetti piuttosto piccole (da 1 a 2,5 cm) e quindi abbiamo ipotizzato che i supervermi, molto più grandi, possano mangiare ancora più polistirolo rispetto ai loro cugini più piccoli”, spiega Rinke. IE.

Ma perché questi vermi sono chiamati “supervermi”?

Si scopre che è tutta una questione di muscoli.

“I supervermi non sono veri e propri vermi, ma piuttosto le larve del coleottero Zophobas morio. Questi coleotteri depongono le uova e dopo una settimana le larve si schiudono; questi supervermi vivono per più di cinque mesi prima di impuparsi ed emergere infine come coleotteri”, spiega Rinke..

Sono molto più grandi di altre larve di insetti della stessa famiglia, il che conferisce loro il titolo di “supervermi”.

Eroi di Potere e Plastica

Ma amano davvero mangiare la plastica?

Vi sveliamo un segreto.

Rinke ci ha detto che una probabile ragione è la “mancanza di scelta”. “Abbiamo confrontato diverse prove di alimentazione, e a un gruppo di supervermi è stato dato solo polistirolo da mangiare, senza altre fonti di cibo. Dopo 24 ore, hanno iniziato a mangiare i blocchi di polistirolo, probabilmente perché non c’era altro da mangiare”.

Questi supervermi non solo sono sopravvissuti, ma hanno persino avuto “aumenti di peso marginali”. Ciò suggerisce che i vermi possono ricavare energia dal polistirolo, probabilmente con l’aiuto dei loro microbi intestinali”, afferma Rinke.

L’équipe non sapeva se i supervermi avrebbero effettivamente mangiato il polistirene, “ma avevamo grandi speranze visti i risultati ottenuti da altre larve di insetti”, aggiunge.

Focus primario sugli enzimi

Anche se ci sono stati altri studi sui supervermiil loro è il primo ad impiegare un tecnica metagenomica. Si tratta dello studio della struttura e della funzione di intere sequenze nucleotidiche isolate e analizzate da tutti gli organismi di un campione globale.

La tecnica ha permesso ai ricercatori di “recuperare tutti gli enzimi codificati dai microbi nell’intestino del superverme”.

Si tratta di una scoperta di vasta portata.

In un comunicato stampa, coautore della ricerca, Candidato al dottorato Jiarui Sun, afferma che l’obiettivo è coltivare i batteri intestinali in laboratorio e testare ulteriormente la loro capacità di degradare il polistirene.

“L’effettiva degradazione chimica del polistirene viene eseguita dai microbi presenti nell’intestino dei vermi, quindi ci concentreremo su questi. Abbiamo in programma di studiare ulteriormente gli enzimi con capacità di degradare il polistirene”, spiega Rinke.

Nei prossimi anni, gli enzimi saranno caratterizzati in modo più dettagliato per trovare quelli più efficienti, che potranno essere ulteriormente migliorati con l’ingegneria enzimatica.

“In definitiva, vogliamo eliminare i supervermi dall’equazione e sminuzzare meccanicamente i rifiuti di plastica, seguiti poi da un’analisi dei dati di laboratorio. degradazione microbica in bioreattorie la successiva produzione microbica di composti di maggior valore, come la bioplastica. Prevediamo che questo approccio di upcycling renderà il riciclo della plastica più fattibile dal punto di vista economico e dovrebbe incentivare il riciclo della plastica”, spiega Rinke.

Tutto a tempo debito

È qui che sorge la questione di un potenziale lasso di tempo.

Suggerimento: non è così lontano.

I ricercatori hanno già richiesto un finanziamento per un progetto quadriennale, che inizierà l’anno prossimo.

“Ci proponiamo di verificare funzionalmente, esprimere e caratterizzare questi enzimi. Se tutto funziona come previsto, potrebbero essere necessari altri due o tre anni per ottimizzare ulteriormente queste proteine attraverso l’ingegneria enzimatica. E poi potremo incorporarle nel processo di riciclaggio”. Probabilmente si tratta di un periodo di 10 anni”, afferma Rinke.

Ingrandite il quadro e capirete quanto sia importante questa scoperta. I supervermi o “mini-impianti di riciclaggio” possono “incentivare il riciclaggio dei rifiuti di plastica e ridurre le discariche”.

“Il nostro team è molto entusiasta di spingere la scienza a realizzarlo”, aggiunge.

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