L’elettronica, gli aerei, i motori a combustione interna e la ruota discendono da una tecnologia molto più rudimentale: gli utensili di pietra. I primi utensili di pietra possono sembrare semplici, ma la loro invenzione rappresenta un’enorme pietra miliare nella storia della nostra specie.

Gli archeologi hanno a lungo creduto che la conoscenza di come costruire utensili in pietra – che tipo di materiali usare, dove trovarli e come rimodellare le rocce per creare qualcosa di utile – fosse frutto dello sforzo collettivo di molti individui che lavoravano insieme e imparavano gli uni dagli altri. Una nuova serie di esperimenti in cui dei volontari sono stati portati in laboratorio per costruire utensili di pietra suggerisce che questo non è il caso. I risultati sono stati pubblicati mercoledì sulla rivista peer-reviewed Science Advances.

Archeologo William Snyderuno dei co-autori, racconta IE “abbiamo spostato in avanti nel tempo la linea temporale degli inizi dell’umanità cognitiva di centinaia di migliaia, se non addirittura di un milione di anni”.

Tuttavia, non tutti sono convinti.

Gli esperimenti archeologici danno risultati sorprendenti

I ricercatori hanno portato in laboratorio 28 partecipanti. A ciascuno di loro sono stati dati i materiali grezzi necessari per svolgere un compito semplice: tagliare una corda per accedere a una ricompensa. Lavorando da soli, i partecipanti dovevano capire come utilizzare i materiali per creare uno strumento in grado di tagliare la corda. Il problema è che non hanno ricevuto istruzioni su come farlo. I ricercatori volevano vedere se queste persone normali fossero in grado di capire come realizzare il tipo di strumenti che gli antichi ominini costruivano due milioni di anni fa.

I risultati dell’esperimento sono stati sorprendenti. Durante le quattro ore di lavoro, tutti i 28 partecipanti alla ricerca (compresi i due partecipanti che non avevano mai sentito parlare di utensili in pietra prima d’ora) ha scoperto in modo indipendente le tecniche di fabbricazione degli utensili utilizzate dai primi costruttori.

“Ile tecniche di fabbricazione degli utensili utilizzate da questi individui erano molto simili a quelle che sarebbero state utilizzate oltre 2 milioni di anni fa. Per il momento, consideriamo questa come una solida prova di principio del fatto che si possono reinventare le tecniche senza averle viste”, afferma Snyder.

I risultati degli esperimenti non sono chiari

Archeologo Justin Parteger, anch’egli impegnato in ricerche sulla costruzione dei primi utensili ma che non ha partecipato a questi esperimenti, afferma di essere contento che i ricercatori che hanno condotto il nuovo studio stiano apportando nuovi dati a un dibattito di lunga data, ma non è convinto delle conclusioni dello studio.

Se guardo a questi risultati, vedo una serie di tecnologie che sono state replicate da questi individui e che non corrispondono a ciò che noi troviamo in questi esperimenti”. [in the archaeological record from] 2,6 milioni di anni fa”, afferma. Mentre i partecipanti al nuovo studio hanno scoperto le quattro principali tecniche impiegate dagli antichi costruttori di utensili, i moderni costruttori di utensili non hanno mostrato alcuna preferenza per la tecnica più comunemente utilizzata più di due milioni di anni fa, durante il periodo di interesse dei ricercatori.

Con l’aumento del numero di manufatti presenti nella documentazione archeologica, gli archeologi si rivolgono sempre più al numero di vari tipi di utensili per comprendere la tecnologia antica. “Il record archeologico riguarda i numeri e le frequenze. Non si tratta di eventi rari”, afferma Parteger. Questo è importante in questo caso, perché i partecipanti allo studio non hanno sviluppato tecniche con rapporti che corrispondono a quelli trovati nel periodo di interesse per gli autori dello studio. “La maggior parte dei comportamenti che emergono in questo esperimento sono in realtà molto più simili a quelli che si riscontrano nel periodo di interesse degli autori dello studio. [a] 3,3 milioni di anni fa”, afferma. Purtroppo, i ricercatori non sanno molto di questo periodo precedente perché è rappresentato da un unico sito: Lomekwi, nel Kenya settentrionale.

“Penso che molte persone sarebbero felici di sostenere che, sì, probabilmente ci sono state molte sperimentazioni individuali oltre 3 milioni di anni fa con ominini che sono ancora più lontani dal nostro lignaggio”, dice.

Gli autori dello studio non sono d’accordo, scrivendo “[a]in assenza di nuove linee di evidenza, le prime prove inequivocabili della trasmissione di tecniche e, con esse, della cultura cumulativa del know-how, dovrebbero essere spostate a un’epoca successiva”. Essi invitano a condurre ulteriori esperimenti per determinare quanto sia recente l’inizio della trasmissione culturale del sapere.

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