Sono state segnalate le prime osservazioni sismiche dirette di Marte da parte di InSight Lander della NASA, offrendo agli scienziati un allettante guarda la composizione del mondo roccioso attualmente a 236 milioni di miglia da noi.

Le osservazioni sono dettagliate in tre studi, tutti pubblicati oggi su Science. Il primo studio esplorato lo spessore e la composizione della crosta di Marte; il secondo studio ha esaminato i dati InSight sul mantello superiore, la parte appena sotto la crosta del pianeta; e il terzo studio ha studiato il nucleo marziano. Tutto sommato, i ricercatori sono stati in grado di impostare intervalli prestabiliti sullo spessore di ogni strato di Marte, le loro densità e ottenere un’idea delle interazioni tra gli strati. Forse altrettanto importante, i risultati del team possono essere paragonati alla geoscienza della Terra, aiutando i ricercatori a comprendere meglio l’evoluzione planetaria, un tema importante della scienza planetaria mentre le agenzie spaziali continuano a guardare la composizione di altri corpi nel nostro sistema solare per capire meglio il nostro .

“Questi tre studi forniscono importanti vincoli sull’attuale struttura di Marte e sono anche fondamentali per migliorare la nostra comprensione di come il pianeta si è formato miliardi di anni fa e si è evoluto nel tempo”, hanno scritto Sanne Cottaar e Paula Koelemeijer, sismologi dell’Università di Cambridge e Royal Holloway, Università di Londra, rispettivamente, in a Articolo Prospettive sulle nuove informazioni.

Le onde di terremoto riflesse dall'interno di Marte vengono ricevute dal lander InSight.

Le onde di terremoto riflesse dall’interno di Marte vengono ricevute dal lander InSight.
Illustrazione: Chris Bickel / Scienza

InSight è atterrato su Marte nel novembre 2018, incaricato di misurare le dimensioni, la portata, la profondità, e la struttura dell’interno marziano. InSight fa questo rilevando “marsquakes, che ha iniziato a fare all’inizio del 2019. I terremoti sono molto simili ai terremoti, anche se si verificano in porzioni stressate della crosta di Marte, che non ha placche tettoniche come quelle associate ai terremoti sulla Terra. I team di InSight stavano cercando specificamente onde di taglio, che sono onde sismiche che sono propaggini dell’evento di terremoto e rimbalzano su diversi strati dell’interno del pianeta. Quelle onde riflesse sono ciò che InSight sta ascoltando, poiché rimbalzano sugli strati difficili da studiare all’interno di Marte. Finora InSight ha rilevato oltre 1.000 terremoti, ma solo 12 erano di forza e qualità sufficienti per essere studiati. Nessuno dei 12 ha registrato una magnitudo superiore a 4.0.

La prima squadra ha scoperto che la crosta aveva uno spessore compreso tra 15 e 45 miglia, circa lo spessore della Terra al di sotto dei suoi continenti e che era composto da elementi più radioattivi e produttori di calore come il torio e l’uranio rispetto alla Terra. A sua volta, ha senso che la superficie di Marte abbia più calore che fuoriesce da essa rispetto alla Terra, hanno scritto i ricercatori, e come indicato dalla superficie gelida del pianeta.

Il mantello superiore di Marte (la sua litosfera) era più spesso di quello terrestre, ha riferito il secondo team, a circa 311 miglia di spessore rispetto a quello terrestre. Manto spesso 255 miglia. In una e-mail, l’autore dello studio Amir Khan, geofisico presso l’ETH di Zurigo, ha affermato che mentre la mineralogia del mantello superiore del pianeta è simile a quella della Terra, la composizione sui due pianeti è diversa, il che indica che i due pianeti si sono formati in modi diversi.

Insight dispiega il suo sismometro di rilevamento dei terremoti (SEIS) nel dicembre 2018.

Il nucleo del pianeta è più grande di quanto previsto in precedenza, ha riferito il terzo gruppo di ricerca. È principalmente ferro fuso, come il nucleo terrestre. A parte le dimensioni del nucleo, i ricercatori hanno affermato che il nucleo era liquido. I risultati del nucleo hanno anche indicato che il nucleo di Marte si sarebbe raffreddato più rapidamente di quello della Terra, creando potenzialmente il geodinamo che ha sostenuto per un certo tempo un campo magnetico marziano. Quel campo magnetico si è esaurito molto tempo fa ed è ora visto nelle rocce magnetizzate più antiche su Marte, ma gli autori della prospettiva hanno affermato che le nuove osservazioni suggeriscono che la geodinamo fosse simile in forza a quella terrestre, che è ancora attiva oggi.

“Le dimensioni del nucleo marziano, la stratificazione crostale e la spessa litosfera forniscono importanti informazioni sull’evoluzione termica e dinamica di Marte”, hanno scritto Cottaar e Koelemeijer. “Nei prossimi anni, man mano che verranno misurati più terremoti, gli scienziati perfezioneranno questi modelli del pianeta rosso e riveleranno altri misteri enigmatici di Marte”.

Khan ha aggiunto che l’approvvigionamento energetico di InSight rimane una preoccupazione. Il lander è stato coperto di polvere durante il suo mandato su Marte, che ha impedito ai suoi pannelli solari di assorbire il succo. Anche se piuttosto intelligente misura di ripiego è stato creato per rallentare l’esaurimento dell’energia del lander, il team dovrà trovare qualcosa se vuole raccogliere dati per gli anni a venire. La missione era recentemente esteso fino al 2022.

Altro: Coperto di polvere marziana, InSight Lander della NASA cerca di riordinarsi

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