Nella ricerca di un mondo alieno abitabile per la vita umana, gli astronomi incontrano spesso mondi che sovvertono le aspettative, ma un recente studio pubblicato sulla rivista Astronomia & Astrofisica ha rivelato un intero sistema solare che è molto più strano di quanto suggerito dalle prime osservazioni.

Due dei pianeti che orbitano intorno alla stella HD 3167, che si trova a circa 150 anni luce di distanza, orbitano ad angolo retto rispetto al piano che i pianeti seguono di solito, passando sopra e sotto i poli della loro stella ospite invece che intorno all’equatore, come fanno la Terra e altri pianeti del nostro sistema solare.

Ma ora i ricercatori hanno mappato l’orbita del pianeta più interno, chiamato HD 3167 b, per la prima volta. E, invece di seguire l’orbita polare up-down come gli altri due del sistema, questo orbita normalmente, girando intorno all’equatore della sua stella.

Non abbiamo mai visto nulla di simile prima d’ora. E una forza misteriosa, non rilevata, vi sta creando scompiglio.

Qualcosa di enorme ha cambiato drasticamente un sistema solare

“È stata chiaramente una sorpresa”, ha detto Vincent Bourrier dell’Università di Ginevra in Svizzera, che ha guidato lo studio, in un rapporto di Il New York Times. “Questo è qualcosa di radicalmente diverso dal nostro sistema solare”. Purtroppo, è probabile che nessuno di questi pianeti sia abitabile, ma se si potesse stare su uno di essi, si vedrebbe uno spettacolo bizzarro. “Se aveste un telescopio e guardaste la traiettoria degli altri pianeti del sistema, andrebbero in verticale nel cielo”. Non è una sorpresa completa trovare esopianeti bloccati in orbite polari, ha detto Andrew Vanderburg del MIT, che ha guidato la scoperta iniziale dei pianeti HD 3167 c e d ma non faceva parte dello studio più recente, nel rapporto. Ma la distribuzione perpendicolare di questo sistema solare “è strana”, ha aggiunto.

Questa nuova scoperta è avvenuta grazie a uno strumento specializzato equipaggiato sull’array del Very Large Telescope in Cile, chiamato ESPRESSO. Ha impiegato misurazioni molto precise della stella, permettendo agli scienziati di seguire la direzione del movimento del pianeta più interno mentre si muoveva tra la sua stella ospite e noi, in una manovra orbitale chiamata transito. E questo esame ha rivelato l’angolo dell’orbita del pianeta più interno. Il disallineamento del sistema potrebbe essere stato causato da un oggetto invisibile, e Shweta Dalal dell’Università inglese di Exeter ha detto che le prove suggeriscono la possibilità di un pianeta delle dimensioni di Giove in orbita della stella principale, con un periodo di 80 giorni.

Un sistema solare alieno è estremamente compatto

Se questa è la forza misteriosa, allora la sua forza gravitazionale potrebbe aver spinto i due pianeti esterni in orbite non convenzionali, lasciando il pianeta più interno al suo posto solo perché la stella ospite, in una vicinanza molto maggiore, lo ha tenuto in posizione. “Un pianeta delle dimensioni di Giove potrebbe essere abbastanza massiccio da inclinare i pianeti”, ha detto Dalal, nel NYTimes rapporto. Ovviamente, anche il nostro sistema solare ha un Giove, ma poiché i pianeti del nostro sistema solare hanno orbite più ampie, la Terra e gli altri pianeti sono sfuggiti a questo sconcertante comportamento perpendicolare.

I pianeti di HD 3167, invece, “sono tutti all’interno dell’orbita di Mercurio”, rispetto alla loro stella ospite, ha detto Dalal. Stipati insieme in un piano orbitale così stretto, le interazioni gravitazionali di ogni pianeta sull’altro sono estremamente amplificate. Dovremmo contare la nostra stella fortunata (il sole) per aver ospitato un sistema un po’ meno strano e un po’ più spazioso. Altrimenti, forse non ci saremmo mai evoluti, e voi non stareste leggendo queste parole.

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