Una stella neonata sta costringendo gli astronomi ad aggiornare le loro teorie sul funzionamento dell’universo.

I ricercatori sono stati colti di sorpresa mentre osservavano una nursery stellare a circa 650 anni luce dalla Terra. Erano interessati a una nube di gas e polvere così massiccia che la sua gravità sta facendo collassare l’oggetto su se stesso, formando una nuova stella.

“All’inizio corrispondeva a quanto previsto dalla teoria”, ha detto l’astronomo Erin Cox, che ha guidato lo studio di quello che gli astronomi chiamano globulo di Bok, in un comunicato con embargo condiviso con IE. Cox e i suoi colleghi presenteranno la ricerca martedì alla riunione annuale della Società Astronomica Americana.

All’inizio la stella sembrava normale, ma quando Cox e il suo team l’hanno osservata più da vicino, hanno capito che la teoria prevalente non spiegava ciò che avevano visto.

Una stella causa uno squilibrio tra materia e magnetismo

Le stelle nascenti non sono oggetti tranquilli. Con l’entrata in funzione di nuovi e potenti telescopi, i ricercatori hanno scoperto che le giovani stelle sparano potenti getti di materia stellare a velocità incredibile. Questi “getti” servono come valvole di sfogo per le stelle che stanno usando la loro forza gravitazionale per acquisire enormi quantità di materia. Normalmente, il campo magnetico di una stella è parallelo ai suoi getti, il che significa che spara materia dai suoi poli nord e sud. Questa è astrofisica da manuale.

Ma i ricercatori sembrano aver trovato un’eccezione alla teoria: Quando Cox e il suo team hanno osservato il globulo di Bok utilizzando SOFIA della NASA, hanno visto che il suo campo magnetico non è allineato con i flussi in uscita. È stata una grande sorpresa, perché esiste una stretta relazione fisica tra i flussi di una giovane stella e il suo campo magnetico. “Se c’è un collasso magnetizzato, allora il campo magnetico controlla il modo in cui la stella si sta formando”, ha dichiarato Cox nel comunicato.

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“Ci aspettiamo di vedere questo parallelismo. Ma la teoria può dire una cosa e le osservazioni un’altra”, ha aggiunto Cox.

Un’altra osservazione risolve il mistero – e suscita nuove domande

Una spiegazione per la mancata corrispondenza potrebbe venire da una serie di telescopi nel deserto cileno. I dati di questi radiotelescopi mostrano che il globulo di Boc non è solo. Si è scoperto che la nursery stellare ospita una seconda giovane stella. “Queste stelle sono ancora giovani e si stanno ancora formando”, ha detto Cox. “L’involucro stellare è ciò che fornisce il materiale per formare le stelle. È come far rotolare una palla di neve nella neve per farla diventare sempre più grande. Le giovani stelle stanno ‘rotolando’ nel materiale per accumulare massa”, ha aggiunto.

Secondo il quadro attuale della formazione stellare, i sistemi che contengono due (o più) stelle si formano quando l’involucro stellare è particolarmente grande. Possono anche nascere quando l’insieme di materia che orbita attorno a una giovane stella collassa, formando una nube secondaria che diventa a sua volta una seconda stella. Nessuno di questi processi spiegherebbe come la seconda stella abbia provocato la nascita di un’altra stella. i flussi in uscita dal globulo di Bok si siano disallineati rispetto al suo campo magnetico, ma una teoria emergente che offre una terza spiegazione per i sistemi multi-stellari potrebbe indicare una risposta.

Una terza via per la nascita di sistemi stellari binari?

“Ci sono lavori più recenti che suggeriscono che è possibile che due stelle si formino lontane l’una dall’altra, e che poi una stella si avvicini per formare una binaria”, ha detto Cox. “Pensiamo che sia quello che sta accadendo qui”. Mentre ill lavoro dei ricercatori è ancora lontano dall’essere completato, la matematica che sta alla base di questa nuova interpretazione sembra spiegare i dati che Cox e il suo team hanno esaminato.

“Non sappiamo perché una stella si muova verso un’altra, ma pensiamo che la stella in movimento abbia spostato la dinamica del sistema per stravolgere il campo magnetico”, ha detto Cox. Con l’entrata in funzione di nuovi strumenti ancora più potenti, come il James Webb Space Telescope, i ricercatori potranno presto saperne di più su questo misterioso sistema.

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