Un ritaglio della copertina di La pelle del mare; guarda la copertina completa, compresa la coda di sirena, qui sotto!
Immagine: Random House Books for Young Readers

Quando un sirena salva una vita umana, non è certo acclamata come un’eroina – è segnata per una terribile punizione perché ha infranto un’antica legge progettata per proteggere la sua specie. In questo senso, l’autrice nigeriana e gallese Natasha Bowen ha attinto mitologia dell’Africa occidentale per creare il suo debutto fantasy, La pelle del mare, e io9 ha un primo sguardo a uno degli incontri più emozionanti del libro.

Prima di tutto, ecco una descrizione della trama per darvi un po’ più di contesto.

Un modo per sopravvivere. Un modo per servire. Un modo per salvare.

Una volta Simi pregava gli dei. Ora li serve come Mami Wata, una sirena, raccogliendo le anime di coloro che muoiono in mare e benedicendo i loro viaggi verso casa.

Ma quando un ragazzo vivo viene gettato in mare, Simi fa l’impensabile: salva il suo vita, andando contro un antico decreto. E la punizione attende coloro che osano sfidarlo.

Per proteggere gli altri Mami Wata, Simi deve recarsi dal Creatore Supremo per fare ammenda. Ma non tutto è come sembra. C’è il ragazzo che ha salvato, che sa più di quanto dovrebbe. E c’è qualcosa che sta facendo ombra a Simi, qualcosa che preferirebbe vederla fallire. . . .

Il pericolo è in agguato ad ogni angolo, e mentre Simi si avvicina, deve sfidare divinità vendicative, terre infide e creature leggendarie. Perché se non lo fa, rischia non solo il destino di tutti i Mami Wata, ma anche il mondo come lei lo conosce.

Ecco uno sguardo alla copertina completa; l’artista è Jeff Manning e la direzione artistica è di Regina Flath.

Immagine per l'articolo intitolato A Mermaid Tests Her Fate in the West African Mythology-Inspired Tale Skin of the Sea

Immagine: Random House Books for Young Readers

E infine, ecco un estratto esclusivo che rivela una scena cruciale del sesto capitolo di La pelle del mare.


Una figura emerge dal mare. Yemoja si ferma, i suoi capelli sono un mantello nero intorno alle spalle, le spire scintillano sotto la sua corona, nitide e dorate e brillano al sole. Passa sulla spiaggia, il suo mantello si forma in perfette pieghe bianche e indaco, ogni movimento sinuoso la avvicina a noi.

“Fai come me”, sussurro mentre piego le ginocchia, abbassando lo sguardo e premendo la fronte nella sabbia calda. Cerco di deglutire, ma ho la bocca asciutta. C’è un movimento accanto a me, mentre Kola piega la sua altezza in un arco.

“Non parlare, a meno che Yemoja non lo richieda o io non te lo chieda”.

Le dita dei piedi marrone scuro raggiungono la sabbia bianca di fronte a me mentre i profumi di violette e cocco quasi mi travolgono. Sollevo lo sguardo, sfiorando le gambe muscolose, oltre il bianco brillante dell’involucro, bordato di indaco e attraversato da delicati fili d’oro, fino a una spessa collana di perle bulbose.

“Simidele?”

Solo la bassezza del suo tono mi fa passare la voglia di alzare la testa per affrontare l’orisa. Ma lo faccio. Il suo velo ondeggia, la bocca uno spicchio di labbra piene, chiuse in una linea. Alzo lo sguardo verso l’alto fino al lampo dei suoi occhi, che brillano in una dura tonalità d’argento.

“Cosa significa questo, figlia?” chiede Yemoja, ruotando la testa per guardare Kola.

Accanto a me, il ragazzo sta in piedi, pulendosi la sabbia dai palmi delle mani sull’involucro lacero legato intorno alla vita. Mi guarda e io mi schiarisco la gola, premendo le dita tremanti ai fianchi. Almeno non sta già aprendo la bocca per fare richieste.

“Madre Yemoja”, inizio, mantenendo un tono rispettoso. “Adekola vorrebbe chiedere il tuo aiuto. Lui…”

L’orisa alza una mano, fermandomi. Dalle sue dita scintillano anelli d’oro con diamanti e smeraldi non lucidati. Inclinò la testa da un lato. “Come ha fatto a venire qui, a convocarmi?”

“L’ho salvato.” Mi lecco le labbra, assaporando il sale. “L’ho tirato fuori dal mare”.

Yemoja scatta la testa verso di me, le perle del suo velo scattano forte. “Che cosa hai fatto?”

“Stavo per raccogliere la sua anima, ma… non era ancora passato”.

L’orisa si gira per affrontarmi completamente. “Non hai ricordato il tuo compito?” Le sue parole sono tranquille ma affilate come un ago.

Scuotendo la testa, formulo la mia prossima frase con attenzione, cercando di tenere fuori dalla mia voce la confusione crescente che si mescola alla rabbia. Ho salvato una vita piuttosto che un’anima. Sicuramente salvare qualcuno è una buona cosa? “Non ho dimenticato, ma non potevo lasciare che il mare e gli squali lo reclamassero. Tu parli del mio scopo, ma lui era vivo. Lasciarlo avrebbe significato la sua morte”.

Yemoja guarda le mie gambe e la lucentezza del mio involucro. “E così ti sei mostrata a lui e l’hai portato qui?”

Il sibilo della sua voce mi fa trasalire. Mi volto a guardare Kola e penso alla sua faccia quando ha visto il guizzo della mia coda, le squame che si fondevano nella pelle. In quel momento non stavo pensando, agitato dallo sforzo di trascinarlo in qualche modo al sicuro. La vergogna e il calore salgono e si diffondono sul mio petto e sul mio collo. Ma poi penso a Kola accasciato sulla sabbia, al cibo che ha mangiato, e parte del senso di colpa se ne va.

Il ruggito improvviso che l’orisa sprigiona mi fa inciampare all’indietro sulla sabbia, perdendo l’equilibrio e cadendo violentemente. Il mio cuore sbatte contro l’involucro stretto al petto mentre mi rannicchio davanti a lei. Yemoja alza le mani al cielo, le unghie come artigli mentre urla di nuovo. Kola si stringe le orecchie mentre il grido diventa più forte, perforando l’aria. Sento le onde infrangersi contro le rocce della baia, e quando oso alzare lo sguardo verso di lei, Yemoja mi fissa, un muro d’acqua dietro di lei. La massa blu luccica, il suo peso trattenuto dall’orisa. Per un momento, penso che la libererà, colpendo la spiaggia e noi. Lancio un’occhiata a Kola, desiderando che si avvicini a me. Non sopravviverebbe mai.

“Madre Yemoja”, dico, alzando una mano, il palmo in alto. “Per favore. Quando sarà guarito, potrò portarlo sulla terraferma e allora nessun altro dovrà saperlo”.

L’orisa freme, i capelli di ossidiana le cadono sulle spalle in una massa ondeggiante mentre mi guarda. Yemoja vacilla, i muscoli contratti delle sue braccia sono tesi mentre tiene i pugni in alto sopra la testa. Mi fissa, con le labbra contorte in un ringhio, ma nei suoi occhi c’è un bagliore di paura.

“Per favore.” Mi alzo e mi metto una mano sul cuore. “Pensavo di fare ciò che era giusto”.

L’orisa mi guarda in silenzio per secondi che si estendono più a lungo di quanto credessi possibile. Poi abbassa le mani e dietro di lei l’acqua scende, ritirandosi nella baia. Inspiro profondamente, controllando che Kola sia ancora vicino. Le sue spalle sono ingobbite, ma i suoi occhi sono acuti e vigili. Le dita di Yemoja si contraggono e il mare torna ad essere placido. Le sue spalle si abbassano mentre si allontana da noi.

“Tu non…” Ma l’orisa non finisce prima di barcollare e poi accasciarsi a terra.

Yemoja siede sulla sabbia bianca, il suo involucro steso intorno a lei come i petali dei fiori che raccogliamo per evocarla. Il suo viso è inclinato verso il suo grembo, i riccioli un sudario scuro che la schermano dal mio sguardo.

“Simidele”, dice dolcemente, guardandomi attraverso i capelli. Il suo velo brilla, fili di perle iridescenti che le attraversano strettamente il naso e le guance. Una lacrima scivola da sotto le orbite lattiginose. “Quello che hai fatto significherà la nostra morte”.


Estratto da La pelle del mare di Natasha Bowen ristampato su autorizzazione. Copyright Random House Books for Young Readers.

La pelle del mare di Natasha Bowen esce il 2 novembre; potete ordinare una copia qui.


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