La piramide, conosciuta come la struttura Campana, con le montagne vulcaniche sullo sfondo.
Immagine: Akira Ichikawa

Circa 1.500 anni fa, una potente eruzione vulcanica devastò quello che oggi è El Salvador, mandando la civiltà Maya in un temporaneo periodo di declino. Una nuova ricerca suggerisce che una piramide monumentale situata vicino al vulcano fu costruita dai Maya poco dopo, come risposta al disastro naturale.

L’eruzione di Tierra Blanca Joven è l’evento vulcanico centroamericano più significativo degli ultimi 10.000 anni e una delle eruzioni più forti sulla Terra avvenute negli ultimi 7.000 anni. La migliore ipotesi attuale è che la caldera di Ilopango sia esplosa intorno al 539 d.C., distruggendo le aree circostanti, compresi gli insediamenti Maya nelle vicinanze. La cenere vulcanica bianca, nota come tephra, era alta fino alla vita fino a 35 km dallo sfiato vulcanico, e in alcuni punti era spessa fino a 10 metri.

“Provate a immaginare: sembrava che la neve coprisse il mondo tropicale”, mi ha scritto in una e-mail Akira Ichikawa, autore unico del nuovo articolo e archeologo dell’Università del Colorado Boulder. “Così, sarebbe stato fatale per le piante e gli animali che vivevano vicino allo sfiato”.

Teruzione fu un disastro locale, ma causò anche un temporaneo raffreddamento del clima in tutto l’emisfero settentrionale. Molte comunità maya intorno al vulcano dovettero essere abbandonate, dando luogo a un periodo storico noto come “Hiatus Maya”.

Una ricerca pubblicata oggi sulla rivista scientifica Antiquity rivisita questo evento cataclismico per capire meglio come ha colpito i Maya del sud-est e quanto tempo hanno impiegato per riprendersi. C’è un dibattito sulla questione, con una scuola di pensiero che crede che i Maya abbiano impiegato secoli per riprendersi, mentre altri speculano su un rapido ritorno. La mancanza di consenso ha a che fare con la scarsità di prove archeologiche, come ha scritto Ichikawa nel suo studio:

I tentativi di correlare i bruschi cambiamenti ambientali con il declino o lo sviluppo sociale sono complicati da diversi fattori, tra cui la dimensione della popolazione, la complessità sociale e le disuguaglianze economiche e politiche. Inoltre, può essere difficile misurare l’impatto di questi disastri sulle società umane basandosi solo sulla grandezza di tali eventi pericolosi. Così, per valutare l’impatto dei [Tierra Blanca Joven] sulle comunità locali, sono necessari più dati archeologici con un chiaro contesto cronologico in relazione all’evento.

A tal fine, Ichikawa ha studiato il sito maya di San Andrés nella valle di Zapotitán, un antico insediamento situato 25 miglia (40 km) a ovest del vulcano. Dal 2015 al 2019, egli ha condotto scavi e datazioni radiocarboniche associate per analizzare le fasi iniziali di costruzione di diverse strutture, tra cui una piramide monumentale nota come struttura Campana.

La piramide, costruita in cima a una piattaforma, era la più grande struttura della valle di Zapotitán all’epoca. Con un volume totale di 43.160 iarde cubiche (33.000 metri cubi), la piramide era alta 43 piedi (13 metri) e si estendeva circa 130 piedi (40 metri) di larghezza.

La struttura Campana e l'area scavata.

Immagine: Akira Ichikawa/Antiquity

Il lavoro di Ichikawa ha dimostrato che la costruzione della struttura di Campana è iniziata entro i primi 5-30 anni dopo l’eruzione vulcanica, e non più di 80 anni dopo. Quindi non solo i Maya sono tornati a San Andrés abbastanza rapidamente, ma hanno anche deciso di costruire una piramide gigantesca. Questo, sostiene, è la prova di una rapida ripresa dei Maya dopo il disastro.

Inoltre, Ichikawa ritiene che “i sopravvissuti e/o i reinsediati nella valle di Zapotitán potrebbero aver costruito il monumentale edificio pubblico di San Andrés in risposta alla massiccia… eruzione”, come scrive nello studio. La piramide potrebbe aver avuto uno scopo religioso e forse è stata percepita come una sorta di protezione contro il vulcano, ha detto.

Come Ichikawa dettaglia nell’articolo, la struttura Campana è stata costruita da una combinazione di tephra vulcanica e terra di riempimento. Incredibilmente, una buona parte della piramide, quindi, è stata costruita dal vulcano stesso. Questo ha senso da un punto di vista pratico, poiché la tephra è un materiale da costruzione efficace, ma la “cenere bianca emessa dall’eruzione potrebbe essere stata percepita come un potente significato religioso o cosmologico”, secondo il documento. Infatti, molti popolo mesoamericano vedevano le montagne e i vulcani come luoghi sacri. Per Ichikawa, l’uso significativo della cenere vulcanica è la chiave della sua ipotesi.

“Strutture monumentali o piramidi erano considerate metafore di montagne sacre”, ha scritto nella sua e-mail, aggiungendo che questi luoghi erano collegati all’origine della creazione, ritenuti spazi di vita per le divinità, e un condotto verso il cielo e gli inferi. È possibile, ha detto, che alcuni persone abbiano percepito l’eruzione come un segno della “Terra arrabbiata”, e che, costruendo un’importante struttura monumentale dalla cenere vulcanica, abbiano possono essere incappati in una soluzione per calmare questa rabbia.

Ma come sostiene anche Ichikawa, il progetto su larga scala aiutò anche a ristabilire l’ordine sociale e politico nella valle di Zapotitán. Sarebbe stato un enorme sforzo comunitario (le stime collocano la forza lavoro tra 500 e 1.500 persone), richiedendo cooperazione e integrazione sociale, e probabilmente ha riunito i sopravvissuti dell’eruzione e i nuovi arrivati nella regione.

Inoltre, il progetto di costruzione del lavoro potrebbe aver ristabilito il potere politico dei governanti sulla scia del disastro. Detto questo, Ichikawa non crede che la coercizione sia stata coinvolta durante la costruzione, poiché all’epoca non esisteva una società altamente gerarchica. Il progetto potrebbe essere iniziato come uno sforzo comunitario e collaborativo, ma alcuni leader potrebbero essere emersi durante il processo di costruzione, ha spiegato Ichikawa. È interessante notare che San Andrés sarebbe diventato il centro principale della valle.

Ichikawa ipotizza che gli ex abitanti di San Andrés siano tornati per ricostruire l’insediamento o che gli immigrati di una cultura completamente nuova, forse dall’Honduras, abbiano ristabilito la zona. O forse un po’ di entrambi.

Il nuovo documento è affascinante, e Ichikawa potrebbe essere corretto sul rapido recupero e su come la piramide sia stata costruita come risposta all’eruzione, ma sono necessarie ulteriori prove. Lo ammette nell’articolo, dicendo che “sono necessarie ulteriori indagini su altri siti colpiti da eventi vulcanici”, insieme a future ricerche sui modi in cui i sopravvissuti si procuravano il cibo e da dove venivano i reinsediati di San Andrés. Indipendentemente da ciò, la nuova ricerca ci sta aiutando a capire come alcuni umano le società si sono riprese da improvvisi e calamitosi cambiamenti ambientali.

Più: Questi primi esseri umani prosperarono durante quello che avrebbe dovuto essere un devastante inverno vulcanico.

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