Nel marzo del 2020, vi abbiamo dato la notizia che i fisici avevano svelato un nuovo modello avanzato del eliosfera – il vasto volume di spazio che circonda il Sole e che raggiunge più del doppio della distanza di Plutone – e ha mostrato un campo di forza magnetica a forma di mezzaluna a forma di croissant appena sfornato. Ora gli stessi fisici hanno scoperto perché la nostra eliosfera ha questa forma particolare.

La scoperta è stata guidata dall’astrofisico della Boston University Merav Opher e dall’astrofisico dell’Università del Maryland James Drake.

“In che modo questo è rilevante per la società? La bolla che ci circonda, prodotta dal sole, offre protezione dai raggi cosmici galattici, e la forma di essa può influenzare il modo in cui quei raggi entrano nell’eliosfera”, ha detto in una dichiarazione, Drake. “Ci sono molte teorie, ma, naturalmente, il modo in cui i raggi cosmici galattici possono entrare può essere influenzato dalla struttura dell’eliosfera – ha rughe e pieghe e quel genere di cose?

Un rappresentante dell’Università di Boston ha detto IE in una e-mail che Opher e Drake hanno usato la modellazione computazionale per testare la loro teoria che le particelle di idrogeno neutro che scorrono dall’esterno del nostro sistema solare sono ciò che rende impossibile per l’eliosfera di fluire uniformemente. Cercando di dimostrare questo concetto, hanno anche scoperto che la presenza dei neutri in collisione con l’eliosfera innesca un fenomeno chiamato instabilità di Rayleigh-Taylor.

Questo processo ben noto ai fisici si verifica quando due materiali di diversa densità si scontrano. Quando il materiale più leggero spinge contro il materiale più pesante, si formano forme irregolari impazzite. Nell’eliosfera del nostro Sole, i fisici hanno scoperto che il trascinamento tra neutri e ioni genera la tanto discussa forma a cornetto.

Trarre questa conclusione non è stata un’impresa da poco. Opher ha dovuto reclutare esperti da altre 11 università e istituti di ricerca in uno sforzo che il team chiama SHIELD (Solar-wind with Hydrogen Ion Exchange and Large-scale Dynamics). Alla fine, sembra che ne sia valsa la pena.

Lo studio è stato pubblicato questa settimana in Il giornale astrofisico.

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