Cinque anni dopo che Volkswagen ha svelato per la prima volta il suo concept per una versione elettrica del suo iconico microbus, stiamo finalmente avendo il nostro primo sguardo del veicolo sulla strada. Ma piuttosto che un ritorno all’era degli hippy e del flower power, l’ID Buzz è equipaggiato con una suite high-tech di sensori e intelligenza informatica per il suo nuovo ruolo di veicolo di prova autonomo.

VW dice che l’ID Buzz autonomo servirà come piattaforma per il ride-hailing commerciale su larga scala della casa automobilistica e l’operazione di consegna che prevede di lanciare in Germania nel 2025. Per ora, VW prevede di distribuire l’ID Buzz su strade pubbliche per i test a Monaco, così come in una pista privata vicino all’aeroporto della città. Il furgone ha fatto il suo debutto pubblico al 2021 IAA Mobility Event di Monaco, che ha visto anche nuovi concetti di Mercedes-Benz e BMW.

I furgoni utilizzano hardware e software sviluppati da Argo AI, una startup con sede a Pittsburgh che è sostenuta da Ford e VW. Le case automobilistiche hanno formato una “alleanza globale” nel 2019 per co-sviluppare veicoli elettrici e autonomi come un modo per distribuire i costi di quello che si prevede essere un processo costoso ed estenuante.

Come parte di quell’accordo, VW ha investito uno sbalorditivo 2,6 miliardi di dollari in Argo, che all’epoca ha visto la sua valutazione salire a 7 miliardi di dollari. (Quella valutazione è aumentata da allora a 12,4 miliardi di dollari mentre l’azienda esplora un’offerta pubblica). Argo ha aperto un ufficio a Monaco di Baviera e ha assorbito il team di guida autonoma di VW che era basato lì.

Argo attualmente utilizza veicoli Ford modificati per i suoi test negli Stati Uniti e non ha ancora rivelato la propria AV appositamente costruita come alcuni dei suoi concorrenti. L’ID Buzz a guida autonoma sarà una versione più pienamente realizzata dell’hardware e del software dell’AV di Argo, compresi i sensori lidar a 400 metri di distanza sviluppati internamente dall’azienda.

VW ha detto che prevede di mettere i furgoni in servizio come una flotta di ride-sharing sotto la sua controllata Moia. Dal 2017, Moia gestisce una flotta di veicoli elettrici come parte del suo servizio di “ride-pooling” ad Amburgo, dove ha servito 3 milioni di clienti fino ad oggi. Quei clienti hanno fornito un tesoro di feedback che torneranno utili quando l’azienda passerà a una flotta completamente autonoma entro il 2025.

Nonostante le grandi speranze iniziali, gli AV sono ancora lontani dall’essere in grado di guidare ovunque in qualsiasi condizione. L’industria si è consolidata rapidamente nell’ultimo anno, con molte aziende che sono state acquisite o si sono fuse con altre aziende. È una corsa folle per mantenere le imprese a galla di fronte all’allungamento dei tempi e ai costi operativi ripidi, con poche aspettative per la generazione di entrate nel breve termine.

I Robotaxis, in particolare, sono visti come più lontani di quanto la maggior parte delle aziende stia prevedendo. VW e Argo dicono che rimangono rialzisti sulla loro capacità di colpire la data prevista. L’amministratore delegato di Argo, Bryan Salesky, è stato più realistico sulla linea temporale rispetto alla maggior parte dei dirigenti, dicendo The Verge in una recente intervista podcast che la tecnologia sarà “pronta quando sarà pronta”.

Argo ha testato i suoi veicoli di quarta generazione a Miami, Austin e Washington, DC, negli ultimi anni, oltre a Pittsburgh, Detroit e California. L’azienda ha anche in programma di lanciare un servizio di ride-hail negli Stati Uniti con Lyft entro la fine dell’anno.

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