In un’epoca in cui quasi tutto può essere acquistato online, la rivendita di orologi avviene in un modo sorprendentemente arcaico, ovvero faccia a faccia e con poca trasparenza sui prezzi. Controllo del polso, una startup con sede a Hong Kong, sta tentando di digitalizzare il settore.

Il commercio tradizionale di orologi di seconda mano è un’attività di “compra basso vendi alto” che spesso mette l’acquirente e il venditore in una posizione “predatoria”, ha dichiarato in un’intervista Austen Chu, cofondatore e CEO di Wristcheck. Una casa d’aste, ad esempio, addebita in genere fino al 26% all’acquirente e fino al 12% al venditore per le spese di transazione.

“Non esiste un modo standardizzato per acquistare e vendere nel settore degli orologi di lusso. Il motivo è in parte l’elevata barriera all’ingresso, perché si tratta di un hobby basato sulla conoscenza”, osserva il fondatore.

In confronto, Wristcheck prende l’8% dal venditore e il 4% dall’acquirente. Invece di acquistare gli orologi dai venditori in anticipo, Wristcheck agisce come una piattaforma di consignment, eliminando i costi di inventario. La piattaforma consente agli utenti di fare un’offerta per l’orologio che desiderano: gli acquirenti sanno quanto i venditori mettono al netto e i venditori sanno quanto pagano gli acquirenti.

La startup ha lavorato in regime di bootstrap negli ultimi tre anni, fino a quando non ha ottenuto di recente il suo primo investimento esterno. Ha raccolto 5 milioni di dollari in un round di finanziamento guidato da Gobi Partners, un’importante società cinese di venture capital che negli ultimi anni si è concentrata maggiormente sulla Greater Bay Area, che comprende megalopoli come Shenzhen e Hong Kong. Al round ha partecipato anche K3 Ventures, con sede a Singapore.

Consapevolezza del polso

Da quando, all’età di cinque anni, gli è stato regalato il suo primo orologio, un Flik Flak, Chu è sempre stato ossessionato dagli orologi. Ma collezionare orologi di pregio, come le opere d’arte, è troppo costoso per la maggior parte dei giovani, quindi questo hobby è normalmente associato a un pubblico più anziano e maturo.

Wristcheck attrae un pubblico diverso. Secondo Chu, il 43% dei suoi clienti ha meno di 30 anni. Pur non essendo in grado di rivelare le dimensioni del fatturato dell’azienda, Chu afferma che la piattaforma ha venduto “diversi orologi con transazioni superiori al milione di dollari”. Complessivamente, Wristcheck ha raccolto una “comunità” di 80.000 membri, ovvero persone con cui ha interagito online e in occasione di eventi offline.

“Vediamo [Wristcheck] come il futuro per gli appassionati di orologi che non possono ottenere nulla dalla vendita al dettaglio”, afferma Chu. Aggiunge che un numero maggiore di giovani consumatori si sta avvicinando agli orologi, in parte grazie ad Apple. Contrariamente alla credenza popolare secondo cui l’Apple Watch avrebbe segnato la fine dell’industria degli orologi di lusso, Chu sostiene che in realtà contribuisce ad aumentare la “consapevolezza del polso” tra la generazione Z, cresciuta con gli smartwatch.

“L’Apple Watch è la cosa più bella che sia capitata all’industria degli orologi”, afferma il fondatore.

La posizione conta

L’azienda ha una sede strategica a Hong Kong, nota come la capitale degli orologi grazie alla sua politica fiscale favorevole. Durante il COVID, la maggior parte dei clienti di Wristcheck sono locali, ma con la riapertura delle frontiere di Hong Kong, la città sta gradualmente riaccogliendo i viaggiatori internazionali. Di pari passo, crescono anche i mittenti e gli acquirenti esteri di Wristcheck, che registrano un forte incremento.

Ad oggi, oltre il 15% dei pezzi spediti da Wristcheck proviene da clienti stranieri. Molti clienti preferiscono ritirare i loro acquisti a Hong Kong, approfittando del regime di esenzione fiscale della città.

La vicinanza della città all’hub tecnologico Shenzhen, che si trova appena al di là del confine con la Cina continentale, renderà più facile per Wristwatch assumere ingegneri, una strategia comune per le aziende tecnologiche con sede a Hong Kong. Ad oggi, la startup è attivamente alla ricerca di un CTO per sviluppare la sua infrastruttura AI.

Alimentato dall’AI

Con il nuovo capitale, Wristcheck intende sviluppare il suo strumento proprietario di riconoscimento delle immagini in grado di autenticare gli orologi nelle foto caricate dai venditori. Secondo Chu, gli orologi di seconda mano sono una delle categorie più contraffatte in assoluto.

“Più si ingrandisce [a photo] è, più è evidente se l’orologio è autentico. Quindi dobbiamo solo formare una collezione di orologi veri e falsi”, spiega. Inoltre, la piattaforma effettua controlli incrociati per verificare la presenza di orologi rubati registrati presso le stazioni di polizia di tutto il mondo.

L’applicazione del riconoscimento delle immagini al commercio elettronico non è una novità. Il mercato Taobao di Alibaba permette da tempo di cercare i prodotti caricando le foto. Ma il tempismo è fondamentale per la digitalizzazione del commercio di orologi di lusso. Durante il COVID, gran parte delle ricerche e degli acquisti di orologi di lusso si sono spostati online. Allo stesso tempo, le vendite multimilionarie di NFT hanno fatto sì che i consumatori, soprattutto quelli della generazione Z, si sentissero più a loro agio nello spendere grandi quantità di denaro online, suggerisce Chu.

Alla fine, la startup mira a diventare il “punto di riferimento per i prezzi degli orologi”. A tal fine, prevede di destinare una parte dei suoi nuovi finanziamenti alla costruzione di un motore che raccolga dati sui prezzi in tempo reale e storici, con l’obiettivo di portare maggiore trasparenza nel settore degli orologi usati.

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