La Florida focolaio di listeria ha finora provocato almeno un decesso, 22 ricoveri ospedalieri e un richiamo di gelati da gennaio. Gli esseri umani si ammalano di infezioni da listeria, o listeriosi, mangiando alimenti contaminati dal suolo, carne poco cotta o prodotti caseari crudi o non pastorizzati. La listeria può causare convulsioni, coma, aborto spontaneo e difetti alla nascita. Ed è la terza causa principale di decessi per intossicazione alimentare negli Stati Uniti.

Evitare i pericoli alimentari invisibili è il motivo per cui le persone controllano spesso il date sulle confezioni degli alimenti. Insieme al mese e all’anno è spesso riportata una serie di frasi da capogiro: “da consumarsi preferibilmente entro”, “da usare entro”, “da consumarsi preferibilmente entro”, “garantito fresco fino a”, “da congelare entro” e persino un’etichetta “nato il” applicata ad alcune birre.

La gente le considera date di scadenza, ovvero la data in cui un alimento dovrebbe essere gettato nella spazzatura. Ma le date hanno poco a che fare con il momento in cui il cibo scade o diventa meno sicuro da mangiare. Io sono un microbiologo e ricercatore di salute pubblicae ho utilizzato l’epidemiologia molecolare per studiare la diffusione dei batteri negli alimenti. Un sistema di datazione dei prodotti più scientifico potrebbe rendere più facile per i cittadini distinguere gli alimenti che possono essere consumati in sicurezza da quelli che potrebbero essere pericolosi.

Una confusione costosa

Il Dipartimento dell’Agricoltura degli Stati Uniti riporta che nel 2020 la famiglia americana media spenderà il 12% del suo reddito in cibo. Ma molto cibo viene semplicemente buttato via, nonostante sia perfettamente sicuro da mangiare. Il Centro di ricerca economica dell’USDA riferisce che quasi il 31% di tutto il cibo disponibile non viene mai consumato. Prezzi alimentari storicamente elevati fanno apparire il problema dello spreco ancora più allarmante.

L’attuale sistema di etichettatura degli alimenti potrebbe essere responsabile di gran parte degli sprechi. La FDA riferisce confusione dei consumatori sulle etichette di datazione dei prodotti è probabilmente responsabile di circa il 20% del cibo sprecato in casa, con un costo stimato di 161 miliardi di dollari all’anno.

È logico pensare che le etichette con la data siano presenti per ragioni di sicurezza, dal momento che il governo federale applica le regole per l’inclusione di informazioni nutrizionali e sugli ingredienti sulle etichette degli alimenti. Approvata nel 1938 e da allora continuamente modificata, la legge Food, Drug, and Cosmetics Act richiede che le etichette degli alimenti informino i consumatori sulle caratteristiche nutrizionali e sugli ingredienti degli alimenti confezionati, compresa la quantità di sale, zucchero e grassi contenuti.

Le date riportate sulle confezioni degli alimenti, tuttavia, non sono regolamentate dalla Food and Drug Administration. Piuttosto, provengono dai produttori di alimenti. E potrebbero non essere basate sulla scienza della sicurezza alimentare.

Ad esempio, un produttore di alimenti può fare un sondaggio tra i consumatori in un focus group per scegliere una data di scadenza di sei mesi dopo la produzione del prodotto, perché al 60% del focus group non piaceva più il sapore. I produttori più piccoli di un alimento simile potrebbero giocare d’imitazione e mettere il stessa data sul loro prodotto.

Altre interpretazioni

Un gruppo industriale, il Food Marketing Institute e la Grocery Manufacturers Association, suggerisce ai propri membri di di contrassegnare gli alimenti con la dicitura “meglio se usato da”. per indicare per quanto tempo l’alimento è sicuro da consumare e “da consumare entro” per indicare quando l’alimento diventa pericoloso. Ma l’uso di questi marchi più sfumati è volontario. E sebbene la raccomandazione sia motivata dal desiderio di ridurre gli sprechi alimentari, non è ancora chiaro se questo cambiamento raccomandato abbia avuto un qualche impatto.

Uno studio congiunto del Harvard Food Law and Policy Clinic e del Consiglio Nazionale per la Difesa delle Risorse Umane raccomandano l’eliminazione delle date rivolte ai consumatori, citando la potenziale confusione e gli sprechi. La ricerca suggerisce invece ai produttori e ai distributori di utilizzare date di “produzione” o di “confezionamento”, insieme a date di “scadenza”, rivolte ai supermercati e ad altri rivenditori. Le date indicherebbero ai rivenditori il periodo di tempo in cui un prodotto rimarrà di alta qualità.

L’FDA considera alcuni prodotti “alimenti potenzialmente pericolosi” se presentano caratteristiche che permettono ai microbi di prosperare, come l’umidità e l’abbondanza di sostanze nutritive che alimentano i microbi. Questi alimenti comprendono il pollo, il latte e i pomodori a fette, tutti alimenti che sono stati collegati a gravi epidemie di origine alimentare. Tuttavia, attualmente non vi è alcuna differenza tra l’etichettatura della data utilizzata per questi alimenti e quella utilizzata per alimenti più stabili.

Formula scientifica

Il latte artificiale è l’unico prodotto alimentare con una data di scadenza regolamentata dal governo e determinata scientificamente. Viene regolarmente sottoposto a test di laboratorio per verificare l’assenza di contaminazioni. Ma il latte artificiale viene anche sottoposto a test nutrizionali per determinare quanto tempo impiegano i nutrienti, in particolare le proteine, a scomporsi. Per prevenire la malnutrizione dei bambini, la data di scadenza del latte artificiale indica quando non è più nutriente.

I nutrienti negli alimenti sono relativamente facili da misurare. Il FDA lo fa già regolarmente. L’agenzia emette avvisi ai produttori di alimenti quando il contenuto di nutrienti indicato sulle etichette non corrisponde a quanto rilevato dal laboratorio della FDA.

Anche gli studi microbici, come quelli a cui lavorano i nostri ricercatori sulla sicurezza alimentare, rappresentano un approccio scientifico all’etichettatura significativa della data degli alimenti. Nel nostro laboratorio, uno studio microbico può consistere nel lasciare un alimento deperibile fuori a deperire e misurare la crescita dei batteri nel tempo. Gli scienziati effettuano anche un altro tipo di studio microbico osservando quanto tempo impiegano microbi come la Listeria a crescere fino a livelli pericolosi dopo aver aggiunto intenzionalmente i microbi al cibo per osservare cosa fanno, annotando dettagli come la crescita della quantità di batteri nel corso del tempo e [when there’s enough to cause illness].

I consumatori da soli

Determinare la durata di conservazione degli alimenti con dati scientifici sia sulla loro nutrizione che sulla loro sicurezza potrebbe ridurre drasticamente gli sprechi e far risparmiare denaro, dato che gli alimenti sono sempre più costosi.

Ma in assenza di un sistema uniforme di datazione degli alimenti, i consumatori potrebbero affidarsi ai loro occhi e al loro naso, decidendo di scartare il pane sfuso, il formaggio verde o il sacchetto di insalata maleodorante. Le persone potrebbero anche prestare molta attenzione alle date degli alimenti più deperibili, come i salumi, in cui i microbi si sviluppano facilmente. Possono anche trovare indicazioni su FoodSafety.gov.

Jill Roberts, Professore associato di salute globale, Università della Florida del Sud

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