Aura, una startup fondata dai primi dipendenti di Twitter che produce cornici digitali e applicazioni per la condivisione di foto che possono essere utilizzate anche per aggiornare le cornici, ha ottenuto un finanziamento per espandere la propria attività mentre si avvicina a tre milioni di utenti della sua app e a mezzo milione di cornici vendute.

L’azienda ha raccolto 26 milioni di dollari in un mix di debito e capitale azionario guidato da Lago Innovation Fund, denaro che l’azienda sta utilizzando per incrementare la produzione in questo trimestre e per investire nei piani per il 2023.

Aura – da non confondere con la app per la meditazione e il benessere mentale, né il società di cybersicurezza, né il azienda biotecnologica omonima – aveva precedentemente raccolto circa 13 milioni di dollari in azioni da investitori (secondo PitchBook) che includono Spark Capital, SV Angel, Betaworks e DCVC, oltre a un investimento silenzioso e non dichiarato da parte del Levy Family Office di Chicago (guidato dall’imprenditore Larry Levy).

L’azienda non ha cercato di raccogliere ulteriori fondi azionari, anche se l’amministratore delegato e cofondatore Abdur Chowdhury ha dichiarato che potrebbe fare qualcosa nel corso del prossimo anno, in base allo stato del mercato dei capitali di rischio (è stato un 2021 difficile e gli investitori prevedono che continuerà ad esserlo per un po’, quindi staremo a vedere).

Nel frattempo, l’azienda è cresciuta a ritmi sostenuti – 100% su base annua per almeno gli ultimi tre anni, con gli utenti dell’app che sono passati da 1 milione nel dicembre 2021 a 2 milioni nel settembre 2022 e sono sulla buona strada per raggiungere i 3 milioni a gennaio. Le vendite di telai sono state circa 500.000, con il design più recente dell’azienda, il Carver da 149 dollari, attualmente il più venduto.

Le cornici di Aura hanno in media circa quattro persone collegate ad esse per aggiungere immagini, il che crea una sorta di effetto rete, ha detto Chowdhury: alla fine alcuni di questi utenti acquistano le proprie cornici e creano altre reti di collaboratori che caricano immagini sui nuovi dispositivi, e così via. Ha aggiunto che attualmente i suoi dispositivi mostrano collettivamente circa 1 miliardo di immagini al giorno.

Gli insegnamenti di Twitter

Con il nuovo proprietario e amministratore delegato Elon Musk, nelle ultime due settimane il bacino di talenti di Twitter ha subito una forte fuga di notizie attraverso licenziamenti e dimissioni, lasciando molti punti interrogativi non solo su ciò che accadrà a Twitter stesso, ma anche tra di loro: tra le migliaia di persone che se ne sono andate, chi avrà un ruolo nel prossimo capitolo? È una domanda aperta, a cui Chowdhury può dare almeno una risposta con un esempio.

Chowdhury e il suo cofondatore Eric Jensen (nella foto qui sopra con Jensen a sinistra), che è il CTO di Aura, sono amici di vecchia data nella ricerca di utilizzare la tecnologia per connettere le persone con le informazioni e tra loro. I due hanno lavorato insieme per la prima volta anni fa presso AOL, quando era ancora un’importante destinazione di pagine web che cercava di competere con l’astro nascente di Google.

Dopo aver lasciato AOL, Chowdhry e Jensen hanno fondato Summize, un motore di ricerca che adotta un nuovo approccio alla ricerca utilizzando come guida i contenuti prodotti dagli utenti di Internet, e che alla fine ha puntato gli occhi su una serie di dati succosi in particolare, quelli del sito sociale emergente Twitter.

Summize è stato infatti il primo motore di ricerca di Twitter, che nel 2008 lo ha acquisito per integrare questa funzionalità direttamente nella piattaforma. All’epoca Twitter aveva solo 12 dipendenti, mentre Summize ne aveva sei, quindi si trattava di un affare importante per entrambi.

(Vale la pena di leggere la discussione dell’ex CEO e cofondatore di Twitter Ev Williams con il fondatore di TC Mike Arrington, dopo che Arrington aveva inizialmente riportato le voci dell’accordo. Ev rivela che Twitter ha scelto di acquistare e integrare piuttosto che collaborare con un’altra parte terza più grande per costruire e alimentare la ricerca di Twitter. Si tratta di Microsoft? Google? Yahoo?)

Chowdhury, Jensen e molti altri sono rimasti per diversi anni a costruire le prime versioni della ricerca di Twitter e nuove funzionalità come i trending topic. è stato descritto come il padre del concetto stesso di “trending”., come colui che ha scritto il primo algoritmo per produrre tendenze su Twitter – e per aiutare l’azienda a scalare le sue operazioni di ingegneria mentre aggiungeva rapidamente più utenti e più attività di navigazione. Chowdhury era il responsabile scientifico della piattaforma, mentre Jensen era responsabile della ricerca e della rilevanza.

Nel 2011 la maggior parte del team di Summize aveva superato il periodo di earn-out ed era uscito dall’azienda. È stato allora che i due hanno iniziato a pensare al futuro.

Chowdhury e Jensen possono anche essere usciti da Twitter, ma non si sono disimpegnati completamente dai concetti che li hanno portati a entrare in Twitter.

I concetti di rete, ovvero il modo in cui le persone si connettono tra loro, sono al centro del funzionamento di Twitter e sono rimasti nella loro mente. “Abbiamo iniziato a pensare che qui manca qualcosa”, ha detto Chowdhury in un’intervista.

Hanno rivolto la loro attenzione a esperimenti di rete più piccoli, in cui le persone condividono cose più personali con gruppi più ristretti, a differenza della natura aperta di Twitter, o di altri come Facebook. Non sono stati gli unici: l’app Path è stato un notevole tentativo di costruire attorno al concetto di gruppi affiatati, e anche Facebook ha iniziato a personalizzare il modo in cui gli utenti possono creare gruppi di condivisione.

“Ma tutti erano in qualche modo difettosi”, ha detto, sia per motivi di privacy, sia per problemi di scoperta o di coinvolgimento.

“Abbiamo riconosciuto che le piccole reti sono molto fragili”, ha detto. “Senza un utente potente, la rete di solito crolla. È anche una sfida monetizzare queste reti”. Allo stesso tempo, ha aggiunto, “si stavano diffondendo smartphone con ottime fotocamere. I contenuti fotografici e la condivisione tra i propri cari erano sottoutilizzati”.

Questo è ciò che ha portato Chowdhury e Jensen a costruire sia un software – un’applicazione per la condivisione di foto che collegava gli utenti e le loro immagini – sia un hardware, la cornice, per visualizzare quelle immagini, ma anche a vincere un paio di altre sfide:

“Una cornice connessa via Wi-Fi funge effettivamente da ‘power user’, mantenendo i contenuti freschi senza richiedere un impegno o un’interazione costante da parte della rete, il tutto con l’obiettivo di mettere in contatto i membri della famiglia e godersi le foto”. E, cosa fondamentale, vendere una cornice significa creare un flusso di monetizzazione senza ricorrere alla pubblicità e a tutto il data mining che ne consegue, che nessuno vuole davvero nelle esperienze personali e ravvicinate.

“Ci siamo resi conto che potevamo creare una rete privata per le foto catturate nell’app, ma che vivevano in modo sempreverde nella cornice che poteva portare gioia”, ha detto.

Il nome originale dell’azienda era Pushd. Chowdhury ha detto che questo era dovuto al fatto che la startup voleva lavorare sulle notifiche push per mantenere le persone in contatto – preveggente se si considera che questo è il fulcro del modo in cui molte app, tra cui quelle di BeReal, ricordano agli utenti di impegnarsi oggi. Chowdhury ha aggiunto che “molti degli insegnamenti tratti da Pushd sono confluiti nell’attuale Aura”. La startup è stata rinominata prima del lancio del primo frame nel 2016.

Aprire la scatola da scarpe digitale

In questi giorni di tablet e assistenti digitali con schermo video in casa, può sembrare un po’ anacronistico concentrarsi su una cornice digitale. Dopo tutto, sono stati alcuni dei primi prodotti digitali a entrare nell’ambiente domestico. Nel 2011, quando Aura era in fase di avvio, erano già state vendute 12 milioni di cornici digitali, pari al 15% di tutte le case negli Stati Uniti.

Tuttavia, secondo Chowdhury e Jensen, le cornici digitali stavano rapidamente incontrando un muro in termini di sviluppo: non solo gli smartphone e i tablet stavano conquistando l’esperienza di scattare e consumare foto digitali, ma le cornici erano goffe e fondamentalmente scollegate da quegli smartphone, affidandosi a chiavette e altri mezzi per essere aggiornate.

Ma le cornici non erano l’unica reliquia digitale che si scontrava con un muro. Le librerie di foto sono cresciute in modo esponenziale in tutto il mercato consumer. Nel 2011 si contavano già circa 300 miliardi di foto digitali scattate in aggregato sui telefoni, il che ha fatto sorgere una domanda ai fondatori di Aura: “Come si fa a tornare a tutti questi contenuti?”. Chowdhury ha chiesto.

Questa domanda è diventata sempre più insistente: Apple ha dichiarato nel settembre 2022 che solo nel 2021 sono state scattate più di 3 trilioni di foto sugli iPhone. La proverbiale scatola di scarpe di foto che non riusciamo mai a organizzare sembra improvvisamente un po’ pittoresca.

Mettendo insieme questi dati, i fondatori di Aura si sono resi conto che il mercato poteva offrire una cornice migliore, che funzionasse meglio con i dispositivi che oggi vengono utilizzati per catturare le immagini, senza spingere gli utenti in direzioni diverse (e a prezzi diversi) come fanno i tablet, e rendendo più facile consumare e godere delle foto che noi e gli altri abbiamo scattato.

L’azienda è un’azienda tecnologica.

Tra le sue attività, Aura ha costruito i propri algoritmi di riconoscimento facciale (basati su meta-dati e non sui volti stessi) e di visione computerizzata per creare gruppi di immagini intelligenti, che si trovano all’interno delle sue app. Sta sviluppando una migliore tecnologia di “scansione” per catturare opere d’arte e altri oggetti bidimensionali che gli utenti potrebbero voler visualizzare nelle loro cornici. E sta lavorando per aggiungere potenzialmente collaboratori temporanei alle cornici, oltre a una maggiore condivisione tra gruppi fidati, ma non necessariamente vicini, all’interno dell’app che potrebbero non essere collegati a una singola cornice,

“Come si fa a rendere più facile la raccolta e la condivisione delle foto, ad esempio, di un matrimonio”, ha chiesto. “Al di là degli amici e dei parenti più stretti, si tratta di continuare a raccontare una storia, catturare quelle immagini e vederle a casa propria”.

Ho scoperto che Aura ha attualmente un certo numero di brevetti, circa 50 se si contano quelli rilasciati e quelli in corso. Ma non tutti sono legati alle cornici, alla condivisione di foto e ai social network: diversi depositati negli ultimi due anni riguardano il monitoraggio sanitario e medico, in particolare durante pandemie ed epidemie.

“Questo risale ai tempi di Pushd”, ha detto Chowdhury. Alcuni dei primi lavori della startup sulle piccole reti “avevano a che fare con le notifiche di localizzazione delle persone nella rete privata”. Nel caso dell’assistenza sanitaria, ha detto, poteva aiutare a informare i custodi se un genitore anziano usciva o non usciva di casa per motivi di sicurezza e benessere. “Questo non è mai diventato un prodotto lanciato da Pushd e non è stato utilizzato per la creazione di Aura, ma il lavoro e le idee iniziali del team sono stati brevettati, e forse Covid-19 è stato lo stimolo per questo, dato che i depositi sono relativamente recenti.

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