Twitter è in crisi in questi giorni. Sotto il nuovo proprietario Elon Musk, il servizio ha perso più della metà del suo personale a causa di licenziamenti e dimissioni, ha fatto movimenti irregolari nelle sue strategie di prodotto e di piattaforma e sta affrontando le relazioni sul suo stato finanziario.

Questo sconvolgimento, nel vero stile dell’industria tecnologica, ha portato alla nascita di una pletora di alternative, alcune ancora in fase di germinazione, altre completamente formate e in attesa del loro momento sotto i riflettori.

Tra questi, uno dei leader emersi è Mastodon, una rete creata sul protocollo ActivityPub che gestisce i propri server e consente ad altri di unirsi e/o creare i propri server per interagire e vedere i contenuti degli altri.

Eugen Rochko, il creatore di Mastodon – e attualmente unico dipendente a tempo pieno – ha dichiarato in un’intervista a TechCrunch che il servizio ha incrementato i numeri molto velocemente e ora conta 2,5 milioni di utenti attivi mensili su ben 8.600 server diversi. Mastodon ne gestisce direttamente un paio e il più grande, mastodon.social, ha 881.000 utenti registrati, di cui 210.000 attivi.

Rochko ha chiuso i server di Mastodon per le nuove iscrizioni. È una mossa che Rochko ha descritto come una “decisione senza vittime”, perché ci sono molti altri posti dove registrare un account e interagire con l’universo di Mastodon. Ciononostante, la mossa ha creato una curiosa situazione di scarsità/domanda: Persone e organizzazioni hanno contattato Rochko chiedendo di poter accedere comunque agli account sui suoi server.

Il motivo principale per cui la registrazione è chiusa in questo momento è che è un grosso onere per il DevOps, per scalare, oltre al numero di utenti…”. [we have now], ha detto. “Non voglio dire ‘oh, il software non è abbastanza buono per scalare’ o altro. Non è questo il motivo, è solo una questione di non avere un dipendente DevOps dedicato in questo momento. Non posso gestire tutte queste cose organizzative e il resto. È più facile chiudere le registrazioni e assicurarsi che le persone già iscritte abbiano una buona qualità del servizio, invece di permettere ad altre persone di iscriversi e quindi rallentare. E poi devo stare sveglio, notti insonni per sistemare le cose.

“La natura decentralizzata e il fatto che ci siano molti altri server tra cui scegliere per iscriversi significa che è una decisione senza vittime”.

Ora Rochko sta valutando i prossimi passi della sua operazione.

Mastodon, così come esiste attualmente, è un’organizzazione senza scopo di lucro, finanziata per la maggior parte da un conto Patreon creato da Rochko che attualmente porta 31.000 dollari al mese – una cifra che, secondo Rochko, “è aumentata drasticamente nell’ultimo mese… da 7.000 dollari”.

Rochko ha dichiarato che Mastodon rimarrà senza scopo di lucro, ma sta valutando quello che descrive come un modello di divisione, “come quello di Mozilla, in cui l’organizzazione non profit continuerà a lavorare sul prodotto principale, che rimarrà open source, senza scopo di lucro e così via, e noi potremmo avviare un’attività secondaria a scopo di lucro per il software come servizio, in primo luogo per fornire l’hosting per Mastodon a coloro che lo desiderano”.

L’obiettivo, ha detto, è “un business sostenibile ed equo… noi ci occuperemmo solo dell’hosting e il server sarebbe completamente sotto il vostro controllo. E ovviamente vi permetteremmo di prendere i vostri dati e spostarli in futuro sul vostro provider di hosting, o di migrare da un altro provider di hosting, e così via”.

A differenza dell’approccio adottato da WordPressha dichiarato che non ci sono piani per incorporare gli annunci pubblicitari come parte del servizio ospitato. È una posizione che sembra derivare dai suoi stessi sentimenti nei loro confronti, ma non li rifiuta del tutto.

“Bisogna considerare la natura semi-universale della rete”, ha detto. “Chiunque potrebbe sviluppare un’altra piattaforma, utilizzando lo stesso protocollo ActivityPub. [that Mastodon does], ma con un software completamente diverso, con aspettative e caratteristiche diverse. E se volessero inserirvi degli annunci pubblicitari, potrebbero farlo, in teoria.

“La domanda è: come utente, andresti a un servizio che contiene annunci e che, per renderli efficaci, tiene traccia dei tuoi interessi e della tua posizione? Oppure andresti su un altro servizio che non ha queste caratteristiche? Noi di Mastodon non siamo interessati al business degli annunci e all’implementazione degli annunci nel nostro codice. Ma come ho detto, è gratuito e open source, quindi chiunque potrebbe modificarlo. Lo farebbero a loro rischio e pericolo, con modelli di business diversi”.

Per quanto riguarda gli operatori dei server Mastodon, ha detto, lascia loro la possibilità di farlo, ma ironicamente è favorevole a qualcosa di non dissimile da ciò che Musk ha proposto per Twitter stesso.

“Penso di vedere un metodo nel tipo di struttura per costruire reti di social media interoperabili; si potrebbe pensare a un singolo server come a un social network separato, come Tumblr o Instagram”, ha detto. “Con l’interoperabilità subito incorporata, credo sia logico che possano esplorare diversi modelli di business, o magari sviluppare diverse funzionalità. Penso che probabilmente il modello più equo che potrebbe apparire nell’ecosistema sarebbe quello degli account a pagamento. In passato App.net ha tentato di farlo, ma a mio avviso non ha avuto successo. Non era chiaro se ciò fosse dovuto alla parte degli account a pagamento o al fatto che non avevano creato un buon prodotto di punta”.

Ha rivelato di aver parlato anche con gli investitori, anche se per la maggior parte sembra che molti di quelli che vogliono dargli dei soldi non capiscano bene cosa stia cercando di fare, e un tema ricorrente è l’idea di commercializzare ulteriormente la piattaforma.

“Nel corso degli anni, ho sicuramente ricevuto molti contatti a freddo non sollecitati da vari VC. In precedenza li ho ignorati, ma ora abbiamo Felix [Hlatky], che lavora praticamente come CFO, ma non ha ancora il titolo ufficiale. Ora gliele inoltro e lui prova a parlare con loro, oppure a volte mi sintonizzo sulle chiamate”, ha detto. “Nelle ultime due settimane abbiamo provato a parlare con alcuni VC di questa attività di hosting. Devo dire, però, che sono interessati a entrare in qualche modo nel prodotto principale e non sono molto interessati a un’attività di hosting sostenibile. Quindi, i VC non ci aiuteranno. Non li faremo entrare in alcun modo nel prodotto principale. Quindi sì, probabilmente dovremo optare per un investitore angelo, o per un crowdfunding separato dell’attività di hosting o, non so, forse i fondi personali saranno sufficienti. Non è del tutto chiaro”.

Mastodon si è distinto per aver attirato l’attenzione sulla scia del dramma di Twitter, tanto da far scattare una nuova regola dell’era Musk che vieta i link ai social network concorrenti, sospendendo così la presenza di Mastodon su Twitter..

È interessante anche per il modo in cui si avvicina allo spazio sociale.

Mastodon si basa su un concetto open source e “federato”, in cui diversi server utilizzano lo stesso protocollo per parlare tra loro e condividere contenuti; gli operatori dei server supervisionano l’attività degli utenti registrati e ospitati sui rispettivi server.

Potrebbe sembrare un po’ confuso per i non addetti ai lavori, ma esistono strumenti per importare il vostro mondo Twitter su Mastodon e mantenere gran parte della stessa esperienza.

Seguendo la metafora, i server diventano come un branco di animali, persino dei Mastodonti, distinti ma che si muovono generalmente nella stessa direzione. Per allontanarsi dalla metafora, tuttavia, l’etica di Mastodon è tutt’altro che estinta: come abbiamo detto, l’open source è un’idea che anche altre piattaforme di social media, tra cui Twitter, stanno prendendo in seria considerazione.

Mastodon, in particolare, sembra aver fatto centro. Le applicazioni mobili della piattaforma vengono scaricate in media circa 4.000 volte al giorno, ma in un recente picco si sono registrati 149.000 download su Android e 235.000 su iOS.

Questo picco si è verificato, ha detto Rochko, nei giorni in cui Twitter ha annunciato un enorme taglio di posti di lavoro che ha cancellato interi dipartimenti dell’azienda, tra cui quelli che gestiscono le comunicazioni con i media ma anche quelli che si occupano di moderazione, sicurezza e curatela, oltre a una serie di team tecnici.

In effetti, questa variazione inversa – la caduta di Twitter equivale all’ascesa di Mastodon – si sta rivelando molto positiva per quest’ultimo in questo momento.

La domanda è se durerà. Di certo, gli alti e bassi di Twitter come piattaforma sono stati un tratto distintivo dell’azienda quasi fin dall’inizio, tanto che molti si sono chiesti se sia meglio considerarlo un servizio di utilità, non un’azienda.

Comunque sia, Twitter è rimasto e cresciuto. E anche se quest’ultimo scontro è sembrato a molti “l’ultima goccia”, solo il tempo ci dirà se tutto si sistemerà e gli utenti accetteranno alla fine qualsiasi cosa diventi il nuovo status quo, o se un cambiamento significativo nelle piattaforme sociali è davvero in arrivo.

In ogni caso, a volte le evoluzioni tecnologiche sembrano avvenire da un giorno all’altro, ma a volte richiedono anni. (Per saperne di più su come Rochko ha trascorso questi anni, visitate TC+).

Per i Mastodon, l’aspetto finanziario è un aspetto che continua ad aleggiare su di loro, a prescindere.

In primo luogo, ha avuto un ruolo nel modo in cui l’azienda è cresciuta. Rochko può essere l’unico dipendente a tempo pieno, ma ci sono ci sono altre cinque persone che lavorano come moderatori sui server di Mastodon, oltre a Felix Hlatky sul fronte finanziario, citato nella pagina di Mastodon. Uno degli obiettivi è stato quello di capire come coinvolgere più persone in modo stabile.

I 31.000 dollari al mese che guadagna con Patreon non sono sufficienti, né abbastanza stabili, per finanziare uno staff, ha detto Rochko, ma ha pensato a un livello secondario di attività per generare un reddito più stabile per l’azienda, gestendo un secondo servizio in cui fornisce servizi per ospitare i server di Mastodon per altri.

“Sono l’unico dipendente a tempo pieno e gli altri – cinque persone – sono attualmente appaltatori”, ha detto. “Sto cercando di espandere il team a tempo pieno e ho lavorato su alcuni annunci di lavoro. È un processo lento. Vorrei poterlo fare molto più velocemente. Ma è una nuova frontiera per un’azienda che è stata un’impresa individuale per sei anni. Finora è andata bene, ma ora abbiamo bisogno di più persone”.

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