Quattro membri democratici del Congresso chiedono un’indagine per verificare se un presunto accordo segreto del 2018 tra Google e Facebook sulla pubblicità digitale ha violato la legge federale antitrust. I sens. Elizabeth Warren (D-MA) e Richard Blumenthal (D-CT) e Reps. Pramila Jayapal (D-WA) e Mondaire Jones (D-NY) hanno scritto una lettera al procuratore generale Merrick Garland e al sostituto procuratore generale degli Stati Uniti Nicholas Ganjei del Texas chiedendo loro di determinare se le accuse federali potrebbero essere giustificate.

“Se i rapporti sono accurati, il comportamento sembra essere una chiara violazione della Sezione 1 dello Sherman Antitrust Act (Sherman Act), che criminalizza il “mak[ing] qualsiasi contratto” “per limitare gli scambi o il commercio”, afferma la lettera.

Procuratori generali di dieci stati ha intentato una causa contro Google nel mese di dicembre su un programma riferito soprannominato “Jedi Blue”, secondo un bozza non commentata visionata dal Wall Street Journal. L’ufficio del procuratore generale del Texas ha condotto la causa, sostenendo che Facebook e Google hanno lavorato per sabotare il “header bidding”, che permette agli inserzionisti, compresi i concorrenti, di aggirare le aste degli annunci di Google. Google “ha ripetutamente usato il suo potere monopolistico per controllare i prezzi”, secondo la denuncia.

L’accordo Jedi Blue ha presumibilmente garantito che Facebook avrebbe ricevuto una percentuale fissa di offerte pubblicitarie su Google. In cambio, Facebook ha accettato di ridurre il suo coinvolgimento con le offerte di intestazione nelle aste pubblicitarie, afferma la denuncia.

Nel mese di febbraio, la società madre di una catena di giornali della West Virginia ha presentato una causa antitrust contro le due società, sostenendo che stavano sifonando le entrate pubblicitarie digitali dalle organizzazioni di notizie. HD Media ha affermato nella sua denuncia che l’accordo Jedi Blue era un quid pro quo illegale.

Ora i membri del Congresso vogliono che il Dipartimento di Giustizia indaghi se Google e Facebook debbano essere soggetti a sanzioni, comprese eventuali sanzioni penali.

Entrambe le aziende negano strenuamente qualsiasi atto illecito, e hanno rilasciato dettagliate confutazioni alle accuse. In risposta a una richiesta di commento di The Verge, un portavoce di Google ha fatto riferimento a un gennaio blog post scritto da Adam Cohen, direttore della politica economica della società. Intitolato “L’attacco fuorviante di AG Paxton sul nostro business ad tech”, il post afferma che Facebook è uno degli oltre 25 partner nel suo programma Open Bidding, e che avere la partecipazione del Facebook Audience Network aiuta effettivamente gli editori, aumentando la domanda di spazio pubblicitario degli editori, che permette agli editori di guadagnare più entrate.

“AG Paxton sostiene in modo impreciso che noi manipoliamo l’asta Open Bidding a favore di FAN. Non lo facciamo assolutamente”, scrive Cohen nel post. “FAN deve fare l’offerta più alta per vincere una data impressione. Se un’altra rete ammissibile o uno scambio offre di più, vince l’asta. La partecipazione di FAN in Open Bidding non impedisce a Facebook di partecipare all’header bidding o a qualsiasi altro sistema simile. Infatti, FAN partecipa a diverse aste simili su piattaforme rivali”.

Un portavoce di Facebook ha rifiutato di commentare la lettera, ma ha indicato la dichiarazione di dicembre della società sulla questione, in cui la società ha detto che tali partnership sono comuni nei mercati pubblicitari digitali. “Qualsiasi suggerimento che questi tipi di accordi danneggino la concorrenza è infondato”, si legge nella precedente dichiarazione.

Eppure, le accuse specifiche nel caso del Texas sono state sufficienti per scatenare ulteriori azioni. Nella lettera, i membri del Congresso sono particolarmente interessati all’affermazione che l’accordo Jedi Blue era firmato dal vicepresidente senior di Google Philipp Schindler e dal COO di Facebook Sheryl Sandberg. I due potrebbero essere stati consapevoli di violare le leggi antitrust, come suggerito da “una disposizione che disciplina le opzioni delle parti di terminare l’accordo in caso di alcune indagini governative dell’accordo”, che potrebbe essere la prova di un intento criminale, secondo la lettera.

La lettera suggerisce che l’accordo Jedi Blue equivale alla manipolazione delle offerte, in violazione dello Sherman Act, che afferma che un “contratto … o una cospirazione, per limitare il commercio o il commercio … è dichiarato illegale”. Le sanzioni penali potrebbero andare fino a 100 milioni di dollari per una società trovata in violazione e fino a 1 milione di dollari in multe e dieci anni di prigione se un individuo è trovato colpevole.

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