Le fake news, e la loro identificazione e sradicamento, sono state a lungo considerate di competenza delle piattaforme di social media, dove molte di esse tendono a essere condivise. Oggi, una delle startup tecnologiche più ambiziose nel campo della lotta alle fake news sta per essere acquisita, non da una piattaforma di social media, ma da un attore che ha molto da guadagnare e molto da perdere dalla disinformazione, o almeno dalla cattiva stampa: LE PUBBLICHE RELAZIONI.

Factmata – fondata da specialisti di AI con l’obiettivo di costruire un motore per rilevare quando le fake news e altre informazioni false vengono condivise online, ma che più recentemente si è dedicata all’utilizzo della sua tecnologia per la social analytics – è stata acquisita da Cision, fornitore di servizi e prodotti di monitoraggio e distribuzione dei media per il settore delle relazioni pubbliche, con circa 100.000 clienti.

Entrambe le società hanno dichiarato che i termini finanziari dell’accordo non sono stati resi noti. Cision, ora privata dopo essere stata dopo essere stata tolta dal mercato pubblico con una valutazione di 2,74 miliardi di dollari nel 2019. – è una delle aziende più grandi nel campo dei servizi di pubbliche relazioni, che possiede marchi come PR Newswire e gestisce i database forniti ai professionisti delle pubbliche relazioni per indirizzare meglio le loro proposte (o meno, come spesso sembra essere). Nel corso del tempo si è espansa oltre il coinvolgimento e ha approfondito aree come il monitoraggio dei media, e ha effettuato una serie di acquisizioni per rafforzare questo aspetto, come l’acquisizione di Brandwatch nel Regno Unito nel 2021 per 450 milioni di dollari.

È molto improbabile che questo accordo si avvicini a tale cifra. Factmata ha raccolto complessivamente circa 4 milioni di dollari e tra i suoi investitori figurano numerosi personaggi di alto profilo nel mondo delle notizie, dell’informazione online e dei media, tra cui Biz Stone, Craig Newmark e Mark Cuban. L’azienda ha uno staff di sole sette persone e sembra che includerà l’IP di Factmata e tutti gli altri, compreso l’amministratore delegato Antony Cousins, che si uniranno a Cision per sviluppare gli strumenti esistenti come parte di una più ampia operazione di automazione e AI che Cision sta perseguendo.

L’acquisizione è notevole per un paio di motivi.

Il primo è che ci permette di fare un controllo sulla moderazione dei social media e su come viene affrontata.

Il fact checking e la moderazione dei social media sono temi caldi da anni. Ma con i licenziamenti di grandi piattaforme come Twitter e Facebook che hanno colpito gli ingegneri e i team di moderazione dei contenuti, è emersa una grande domanda: quanto saranno efficaci queste e altre aziende nell’analizzare e rispondere alle ondate di contenuti provocate dalle elezioni e da altri grandi eventi, soprattutto perché la loro capacità di arginare la marea di post violenti, molesti e fuorvianti non è mai stata perfetta?

Nel bene e nel male, ciò ha creato un’apertura – o una responsabilità, a seconda di come la si guardi: le organizzazioni o gli individui che vogliono capire come il mondo parla di loro e arginare la marea di conversazioni negative, vanno là fuori e lo scoprono da soli.

Da parte sua, Factmata aveva grandi speranze quando è stata fondata da Dhruv Gulati, Sebastian Riedel e Andreas Vlachos (nessuno dei quali lavora ora con l’azienda): Gulati, che era stato amministratore delegato e poi presidente, lavora presso Onfido; Riedel – che ha anche fondato e venduto a Facebook un’altra startup di rilevamento delle notizie, Bloomsbury AI – lavora presso Deepmind, mentre Vlachos è un accademico di Cambridge).

L’obiettivo era quello di costruire un motore per trovare e rispondere alle fake news in modo automatico, con un’utenza potenziale che comprendeva non solo le piattaforme di social media ma anche i consumatori. A un certo punto l’azienda ha stretto un accordo con i creatori di AdBlock Plus per ottenere un investimento da loro e per assumere la gestione del loro plug-in per Chrome Trusted News: l’idea era che questo avrebbe aiutato Factmata a sviluppare la sua strategia go-to-market, aiutandola a ingerire più dati sulle fake news (e sulle notizie attendibili), ma anche ad avere una linea diretta con gli utenti.

Ma Cousins mi dice che questa visione si è evoluta nel tempo.

In parte perché ha scoperto che puntare su poche aziende di social media non era un modello di business scalabile come quello di puntare su un mondo più ampio di marchi e aziende, ha detto Cousins.

Inoltre, Factmata ha riscontrato troppe sfumature in molti contenuti e, in ultima analisi, mentre un sistema di intelligenza artificiale è molto più adatto a far emergere gruppi di attività e tendenze in evoluzione, o narrazioni, come le definisce l’azienda, è necessario che un essere umano sia presente per determinare quali di queste attività siano perseguibili e quali false flag.

“Ci siamo concentrati sulla costruzione di una tecnologia in grado di trovare una narrazione, ma poi lasciare che gli utenti giudichino da soli se quella narrazione vale la pena di essere osservata”, ha detto, descrivendo l’approccio come “picks and shovels”. “È scalabile e appropriato che sia un essere umano a prendere la decisione finale”.

Questo è ciò che ha scoperto Factmata ed è ciò che molti altri nel settore ritengono sia la strada giusta da seguire. Sarà interessante vedere come si evolverà la situazione per le aziende che stanno eliminando i team di moderazione dei contenuti a causa della riduzione dei costi.

Un altro motivo per cui l’acquisizione di Factmata è degna di nota è il contesto più ampio delle startup.

Da quello che abbiamo capito, la startup aveva difficoltà a raccogliere fondi nel clima attuale, dato che stava registrando una certa crescita, ma non sufficiente, e si stava avvicinando alla fine delle sue riserve di liquidità.

L’azienda ha lavorato con una serie di aziende di alto profilo e con le loro agenzie per incorporare il rilevamento automatico delle “narrazioni” nelle loro attività di monitoraggio più ampie, e nell’aprile di quest’anno era “a metà strada verso il pareggio”, secondo Cousins.

“Ma questa non era una prova sufficiente per i VC”, ha continuato. “Avevano bisogno di vedere prove di una crescita di sei-nove mesi. Quindi non era sufficiente e non avevamo la possibilità di fare un altro anno”.

È probabile che questo sia un bivio a cui arriveranno anche altre startup, ma non tutte avranno acquirenti disposti ad accaparrarsi la loro tecnologia e i loro team alla fine di questo percorso.

Da parte di Cision, l’azienda aggiungerà inizialmente gli strumenti di Factmata alla sua attività di monitoraggio dei media e li renderà disponibili alla sua base di clienti principali, ha dichiarato Jay Webster, CPO e CTO di Cision, nonché presidente di Cision Comms Cloud.

“Inizialmente, ci concentreremo sull’universo dei professionisti della comunicazione dei marchi e delle agenzie”, ha dichiarato. Ma a più lungo termine ritiene che ci possano essere opportunità non solo per i flack ma anche per gli hack, ovvero per costruire più strumenti per i giornalisti e le organizzazioni giornalistiche che includano tecnologie come quelle di Factmata. Ha aggiunto che aziende come Facebook hanno maggiori probabilità di essere partner piuttosto che clienti in questa visione più ampia.

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