Peter Relan non è esattamente un nome familiare, ma ha visto molto nel corso della sua carriera e ha goduto di una discreta quantità di successo. Un laureato di Stanford che ha registrato il tempo a Hewlett-Packard e Oracle prima di diventare il CTO della sfortunata, bolla-era società Webvan, Relan è, in anni più recenti, diventato noto nei circoli dei fondatori per la creazione di tre “basso volume, high-touch incubatori” che hanno fatto a pugni sopra il loro peso.

La primissima classe nel 2007 includeva il fondatore Jason Citron che, all’epoca, stava sviluppando una società di social gaming mobile, OpenFeint, che ha poi venduto nel 2011 alla piattaforma di social gaming Gree of Japan per 104 milioni di dollari.

Relan, che giocava come partner operativo, possedeva metà della società, e quando Citron quasi immediatamente ha deciso di avviare una seconda azienda che avrebbe poi chiamato Discord, e si è diretto subito indietro a Relan per aiutare a costruirla. (Gli altri “laureati” di Relan includono la società di social gaming Crowdstar, che ha venduto a Glu Mobile nel 2016, e Agawi, una società di streaming dei primi giochi che ha venduto a Google nel 2015).

Relan si è spostato da tempo dal gioco ed è ora concentrato sul cambiamento climatico, l’uguaglianza e “l’etica della tecnologia”, ma ha parlato con noi recentemente del suo rapporto con Citron. (Relan ha fatto parte del consiglio di amministrazione di Discord fino all’anno scorso.) Ha anche detto che ha “due grandi cose in cantiere – una nell’IA e una nel cambiamento climatico”, quindi guardate questo spazio per ulteriori informazioni. Nel frattempo, potete ascoltare la nostra conversazione qui o leggerne estratti leggermente modificati qui sotto.

TC: Hai lanciato il tuo acceleratore, YouWeb, più o meno nello stesso periodo in cui Y Combinator è partito, ma era strutturato in modo molto diverso.

PR: Ogni anno ci siamo detti: “Facciamo [partner with a] pochi imprenditori qui, e daremo loro un anno invece dei tradizionali tre mesi, e co-creeremo. Così non abbiamo centinaia di aziende. In 15 anni, abbiamo incubato circa 30 aziende.

TC: Come vi hanno trovato i fondatori?

PR: Sono tutti referenziati da altre persone. Così, per esempio, ho incontrato Jason quando aveva 22 anni. Era un compagno di stanza di mio nipote, che si era laureato a Berkeley. Ero un alunno di Stanford; ho chiesto a un paio di persone a Stanford, e abbiamo trovato i fondatori da lì. E’ stato molto semplice. Non stavamo cercando di costruire questo massiccio processo di applicazione. Stavamo solo cercando fondatori che avessero particolari tipi di inclinazioni; poiché sono un ingegnere, volevo davvero fondatori molto tecnici, sviluppatori.

TC: Quando dici “noi”, chi altro era coinvolto, e stavi finanziando questo incubatore di tasca tua o avevi investitori esterni?

PR: Ho iniziato con i miei fondi, ma poi abbiamo riunito una rete per i fondatori, compresi sette o otto investitori che erano dirigenti e altri fondatori che hanno avuto successo [including at] Yahoo, Google, Oracle e Microsoft. Erano circa 2,5 milioni di dollari per quella prima classe, e abbiamo sponsorizzato otto fondatori.

TC: Uno era Jason, la cui prima azienda – co-fondata con una EIR di YouWeb, Danielle Cassley – era OpenFeint. Quanto era pronta quell’azienda all’inizio?

PR: Jason è un giocatore nel cuore, ed è arrivato dicendo: “Voglio solo qualcosa nel settore dei giochi”. Non c’era un’idea, non c’era un gioco particolare, non c’era un prodotto particolare, e in realtà OpenFeint, che è una piattaforma di chat sociale, è iniziata come un gioco chiamato “Aurora Feint” che era un gioco davvero bello ed era davvero ben accolto, ma in termini di successo finanziario, stava facendo bene. E la cosa più interessante, al suo interno, era in realtà una piattaforma sociale che aveva classifiche e risultati e chat. Così abbiamo tirato fuori la piattaforma sociale e abbiamo detto, ‘Facciamo [put] il gioco da parte e scaliamo questa piattaforma”.

TC: Qual era il tuo ruolo?

PR: Ero presidente esecutivo. Lui era co-fondatore e CEO. Quindi lavoravamo come soci in affari. Lui era l’uomo dei prodotti. Io ero il mentore. E Danielle era coinvolta, ma è andata avanti. Quindi eravamo praticamente io e Jason. Io aiutavo con i finanziamenti e con la strategia e lo sviluppo del business. Abbiamo fatto un grosso accordo con AT&T per preinstallare OpenFeint sui telefoni cellulari AT&T. Quindi c’erano molte cose di questo tipo. Il mio obiettivo era quello di essere utile.

TC: Y Combinator notoriamente prende una quota del 7% per i suoi primi controlli. Che percentuale di OpenFeint possiede?

PR: Facevamo co-creazione, quindi eravamo 50/50. Ovviamente, è stato un grande successo per YouWeb [when it sold], perché eravamo partner alla pari con Jason e Danielle. Nel nostro secondo [batch] dove abbiamo lavorato con Discord, abbiamo [operated] molto più simile a YC perché volevo effettivamente fare un po’ meno lavoro e lavorare in un numero più ampio di campi, non solo il gioco.

TC: La dice lunga sul vostro rapporto il fatto che Jason si sia voltato e sia tornato da te con Discord. È anche interessante che un ventiseienne che ha appena fatto una fortuna si rimetta subito al lavoro.

PR: Mi ricordo quando ha lasciato Gree. Era la fine di ottobre o novembre del 2011, e ha mandato una semplice email dicendo ‘Sono tornato’. E io ho detto, ‘Fantastico’.

Di nuovo, è iniziato con un gioco e – stiamo saltando avanti – tre anni dopo, il gioco sta facendo bene ma non benissimo, e le caratteristiche della piattaforma di chat sono molto, molto popolari e, come un déjà vu, improvvisamente tira fuori la piattaforma di chat e la lancia come Discord. Quindi [it’s] ripeti [and] giocare ma fatto molto meglio questa volta, ovviamente, giusto? [Discord] ha ora più di 300 milioni, 400 milioni di utenti ora – ben oltre 300 milioni.

TC: E ora la sua valutazione è riferita a 15 miliardi di dollari. Come si è arrivati al suo round di Serie A? Ho sentito ad un certo punto che alcune aziende – forse General Catalyst, forse Accel – hanno perso questa opportunità. È vero?

PR: In realtà, il primo round di Discord è stato davvero interessante. Non era nemmeno un round prezzato. Era davvero gente che investiva in Jason, e forse un po’ nel fatto che stavamo lavorando insieme – una specie di “Ehi, ecco un paio di persone che hanno avuto successo con qualcosa, ed ecco un ragazzo che vuole continuare e fare qualcosa di più grande ora forse”. Così il primo round era davvero un gruppo di VC che avevano essenzialmente deciso di firmare questi assegni da 250.000 dollari. C’era Accel e General Catalyst e IDG e Time Warner.

E poi la domanda che stai facendo è come Benchmark, una società completamente diversa che non era [part of] quei primi 10 controlli e non era un investitore seed, ha finito per ottenere l’accordo. Quello che è successo è stato TechCrunch Disrupt. È arrivato alla cosa finalista e la gente ha davvero amato il suo stile di presentazione e la sua azienda e [longtime Benchmark investor] Mitch Lasky l’ha notato e ha detto, ‘Ehi, dovremmo parlare’. Penso che sia stato quasi così veloce che, se mi ricordo, era davvero solo, ‘Ehi, c’è qualcun altro davvero pronto a fare qualcosa? Se no, ho un term sheet”.

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