Meno di due settimane dopo il suo lancio ufficiale, il sistema Loop di The Boring Company a Las Vegas ha avuto la sua prima violazione della sicurezza.

Il 21 giugno, la mattina dell’ultimo giorno dell’International Beauty Show, un “veicolo non autorizzato” si è unito alla flotta di taxi Tesla sotterranei del sistema, come mostrano le e-mail tra il direttore delle operazioni del Loop e un funzionario della contea di Clark. Le e-mail sono state ottenute da TechCrunch in base alle leggi sui documenti pubblici.

Le e-mail forniscono nuove informazioni sulle operazioni del Loop al di là dell’intrusione, compreso il sorprendente affidamento del sistema su un veicolo elettrico non Tesla, i piani per consentire ai veicoli Tesla di utilizzare il suo sistema di assistenza alla guida Autopilot e la conferma all’interno dei ranghi aziendali che la tecnologia non è autonoma.

The Boring Company (TBC) ha chiamato la polizia metropolitana di Las Vegas per gestire l’intrusione. “Il conducente del veicolo non autorizzato è stato collaborativo e alla fine è stato scortato fuori dal sistema”, si legge in una e-mail.

Mentre non ci sono stati feriti o vittime come risultato della violazione della sicurezza, l’incidente potrebbe essere imbarazzante per TBC, che ha propagandato la sicurezza del suo sistema da 53 milioni di dollari al LVCC.

Secondo un accordo di gestione tra TBC e LVCC, il sistema dovrebbe avere “barriere fisiche [to] che proteggono dall’ingresso di veicoli accidentali, disonesti o altrimenti non autorizzati nelle gallerie”. Questi includono cancelli di sicurezza sulle strade di accesso al sistema, e decine di dissuasori di cemento che circondano le stazioni a livello del suolo.

Né TBC né LVCC hanno risposto alle richieste di informazioni sull’incidente. TechCrunch aggiornerà l’articolo se una delle parti risponde alle domande.

Autopilot ha una possibilità

Le e-mail ottenute da TechCrunch forniscono più che l’exploit di un trasgressore in cerca di emozioni.

Le email dettagliano anche i piani di TBC per aumentare il numero di veicoli Tesla nel Loop LVCC da 62 a 70, e per consentire l’uso delle tecnologie Tesla Autopilot. Fino ad ora, TBC ha dovuto disabilitare tutte le tecnologie di assistenza alla guida sui suoi veicoli, che sono gestiti da conducenti umani.

La nuova portata delle operazioni richiederà l’uso di sette tecnologie di sicurezza attiva – frenata d’emergenza automatica, avvisi di collisione frontale e laterale, accelerazione consapevole degli ostacoli, monitoraggio dell’angolo cieco, evitamento della partenza dalla corsia, avviso di uscita di corsia di emergenza, nonché due tecnologie “full Autopilot”: centraggio della corsia e traffic aware cruise control.

La giustificazione di TBC per l’utilizzo di Autopilot è stata esposta in una lettera al Dipartimento di edilizia e prevenzione incendi della contea di Clark a giugno, ottenuta da TechCrunch insieme alle e-mail.

Il presidente della TBC Steve Davis ha scritto che la disabilitazione delle funzioni “rimuove attivamente uno strato di sicurezza” da una “tecnologia collaudata e legale su strada”. Davis ha citato il rapporto sulla sicurezza di Tesla per il primo trimestre del 2021 che sostiene che i conducenti Tesla che operano con Autopilot hanno subito incidenti a meno di un quarto del tasso dei conducenti Tesla che operano senza Autopilot o funzioni di sicurezza attiva, per miglio percorso. “Come dimostrato… disabilitare queste funzioni nei veicoli Tesla aumenta la probabilità di un incidente”, ha scritto Davis.

La National Highway Traffic Safety Administration (NHTSA), tuttavia, la scorsa settimana ha aperto una sonda di sicurezza formale sulla tecnologia, a seguito di una serie di incidenti.

Jerry Stueve, il direttore dell’edificio e della protezione antincendio della contea di Clark, ha risposto in una e-mail: “Lo prenderemo in considerazione, anche se potrebbe aiutare nella nostra valutazione di questa richiesta se potete definire meglio il termine ‘autodrive’ e cosa comporta”.

“D’accordo che il termine ‘pilota automatico’ è spesso poco chiaro e può significare molte cose diverse a seconda del veicolo e dello scenario”, ha risposto Davis. (In questo, apparentemente non è d’accordo con il suo capo, Elon Musk, che ha definito le critiche al nome Autopilot come fuorvianti “idiota”.)

“Concordo sul fatto che il termine ‘Autopilot’ è spesso poco chiaro e può significare molte cose diverse a seconda del veicolo e dello scenario.” – Steve Davis, TBC

“Questi non sono veicoli ‘autonomi’ né ‘self-driving'”, ha continuato Davis. “L’uso di Tesla Autopilot e delle funzioni di sicurezza attiva aggiunge ulteriori livelli di sicurezza durante il funzionamento del veicolo, tuttavia l’uso delle funzioni richiede ancora un conducente completamente attento che sia pronto a prendere il volante in qualsiasi momento.”

Autopilot contro la guida autonoma

Questa distinzione è fondamentale, in quanto sembra contraddire ciò che TBC ha promesso a LVCC da quando ha lanciato per la prima volta il sistema Loop. Nella sua domanda di utilizzo del territorio nel maggio 2019, prima di firmare il costrutto di costruzione, TBC ha scritto: “I veicoli elettrici autonomi Tesla (AEV) trasporteranno i passeggeri in tunnel espressi e sotterranei a tre stazioni sotterranee.”

Un documento di pianificazione nel luglio 2019 affermava: “L’utilizzo di veicoli elettrici autonomi nei tunnel sotterranei è una soluzione di trasporto unica che ridurrà al minimo le interruzioni e i conflitti con gli edifici e i sistemi di trasporto esistenti.” Da allora ha usato un linguaggio simile nelle domande, anche per una proposta di Vegas-wide Loop con decine di stazioni.

A gennaio, TechCrunch ha ottenuto un accordo di gestione tra LVCC e TBC che affermava: “[The LVCC] si è procurato il People Mover System, in parte, a causa della capacità dei veicoli del People Mover System di operare autonomamente … L’accordo riconosce l’intento del sistema di passare dai conducenti nei veicoli alle operazioni autonome e prevede una rinegoziazione del canone, non oltre il 31 dicembre 2021, incorporando questa transizione prevista nelle operazioni.”

Quella scadenza sembra ora quasi certa di essere mancata. A giugno, Stueve ha detto a Davis: “Come dichiarato all’inizio del progetto, l’approvazione del funzionamento autonomo richiederà un ampio esame, test e convalida. Questo processo potrebbe richiedere una quantità significativa di tempo”.

In risposta, Davis ha scritto: “Voglio assicurarmi che sia chiaro che non stiamo chiedendo caratteristiche/operazioni autonome o di guida autonoma.”

Umani in circolo

Il problema è duplice. Uno è che il sistema Autopilot di Tesla potrebbe non essere in grado di operare completamente senza un guidatore per un po’ di tempo a venire. La seconda sfida, probabilmente più seria, è che il Loop è fortemente dipendente dai suoi autisti per soddisfare i requisiti di sicurezza per i sistemi di trasporto sotterranei, stabiliti negli standard nazionali. I passeggeri di tali sistemi, che siano monorotaie, metropolitane o che usino auto elettriche, devono essere al sicuro in caso di interruzioni di corrente, incendi, inondazioni e altre emergenze.

La base del documento di progettazione dell’LVCC Loop, ottenuto da TechCrunch insieme alle email, afferma che: “[Our] gli autisti addestrati servono come il livello chiave di sicurezza del sistema. In caso di emergenza, le azioni intraprese dai conducenti per dirigere i passeggeri nelle direzioni corrette e sicure sono le risposte primarie per mitigare il rischio”.

Altri documenti ottenuti da TechCrunch da BFP lo confermano. In caso di incendio, l’autista “assiste nello sbarco dei passeggeri e guida i passeggeri a piedi verso l’uscita più vicina. L’autista impartisce istruzioni verbali e può assistere fisicamente i passeggeri”. Mentre l’autista guida i passeggeri camminando davanti a loro, deve “guardare costantemente indietro per assicurarsi che ogni passeggero stia seguendo da vicino”.

I conducenti hanno la responsabilità di valutare e rispondere ai passeggeri indisciplinati o che si comportano male e, di fatto, di supervisionare le prestazioni dello stesso Autopilot, dice TBC. “Il [Loop] avrà degli autisti, assicurando che ci sia sempre qualcuno che supervisiona l’uso delle funzioni di sicurezza attiva che è pronto ad assumere la frenata e lo sterzo, se necessario”, ha scritto Davis a giugno.

Nessuno delle decine di documenti o centinaia di e-mail ottenute da TechCrunch, compresi quelli che descrivono in dettaglio la futura espansione dell’LVCC Loop, descrivono un percorso o un calendario per TBC per andare verso un funzionamento completamente autonomo.

In risposta ad un questionario su come il Loop soddisferà i principi di sicurezza dell’American Society of Civil Engineers per i sistemi autonomi, TBC ha risposto: “I criteri specifici per il funzionamento autonomo non sono applicabili al [LVCC Loop], dato che il sistema avrà degli autisti che manovreranno i veicoli”.

Solo il tempo ci dirà se quello che TBC sta dicendo a Clark County, o quello che sta dicendo a LVCC, è più vicino a come il Loop funzionerà in futuro.

Nel frattempo, se i veicoli del Loop non sono ancora senza conducente, l’LVCC può almeno aspettarsi che siano tutti gli ultimi modelli Tesla? Forse no.

Un altro requisito per il Loop è che sia conforme all’Americans with Disabilities Act (ADA). In una e-mail ai funzionari della contea di Clark in luglio, un dirigente di TBC ha notato che stava per acquistare un veicolo elettrico non-Tesla ADA per il Loop LVCC.

Anche se l’email non ha specificato il modello, ha una batteria al piombo-acido a basso raggio con le stesse specifiche del veicolo di utilità elettrica Tropos Motors Able. Né Tropos né TBC hanno risposto alle richieste di informazioni.

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