Per un settore che raramente riceve notizie importanti, questa è stata una settimana terribilmente importante per la realtà virtuale. Non sorprende che tutti i dati più importanti riguardino l’unico benefattore del settore, Meta, che è riuscita ad aumentare il costo d’ingresso al suo ecosistema VR, a trovarsi in una nuova battaglia con il governo statunitense sulla VR e ad annunciare di aver bruciato ancora una volta un sacco di soldi per i suoi sforzi nel Reality Lab.

La notizia più strana è stata sicuramente la mossa apparentemente senza precedenti di Meta di aumentare il prezzo del Quest 2 di 100 dollari. Anche in questo caso, si tratta di un auricolare vecchio di un anno che Meta ha venduto in perdita per attirare più consumatori sul mercato. Questo pesante aumento porta il prezzo d’ingresso da 299 a 399 dollari e segnala che la volontà dell’azienda di sovvenzionare le cuffie per renderle più importanti ha i suoi limiti.

Questo aumento di prezzo si accompagna a livelli di inflazione record e a un mercato azionario ostile, che ha colpito con un’ascia particolarmente forte le azioni di Meta. Il titolo dell’azienda è ora scambiato al di sotto dei livelli di 5 anni fa e le spese di Reality Labs sono diventate una preoccupazione più pertinente per gli investitori, dato che la crescita dei ricavi dell’azienda inizia a diminuire.

La VR e il metaverso stanno diventando sforzi molto costosi per Meta. L’azienda ha annunciato mercoledì di aver speso 2,8 miliardi di dollari per i Reality Labs solo nel secondo trimestre, un numero che dimostra come i sogni di metaverso dell’azienda siano molto più che un’espressione di marketing e rimangano una scommessa finanziaria sostanziale con pochi vantaggi a breve termine in un’arena in cui molti grandi colossi tecnologici sembrano aver ridotto la loro spesa per la ricerca e lo sviluppo negli ultimi anni.

Vale la pena di ricordare il motivo per cui Meta ha perseguito la strategia di vendere le cuffie a basso costo. Le cuffie Rift e i relativi controller costavano quasi 800 dollari al momento del lancio e solo dopo anni di ribassi dei prezzi l’azienda è riuscita a scalare le vendite del dispositivo. Si trattava, ovviamente, di un hardware che richiedeva un PC da gioco e che aveva concorrenti molto vicini con prezzi simili.

A distanza di 5 anni, ci sono ancora una manciata di cuffie, ma la chiave di volta della crescita del numero di cuffie negli ultimi tempi sembra essere esclusivamente il Quest 2, che è il punto di ingresso più economico sul mercato. Aumentare i prezzi di un prodotto hardware tecnologico a metà del suo ciclo di vita suggerisce certamente un errore di calcolo fondamentale, che l’azienda difficilmente ripeterà.

Mentre l’azienda si avvicina all’uscita del suo headset “Project Cambria”, che secondo Bloomberg si chiamerà Quest Pro e che le indiscrezioni danno a un prezzo di 1.500 dollari, l’industria della VR sembra essere costretta a competere sui meriti relativi del suo ecosistema e a giustificare qualcosa di più vicino al costo reale del suo hardware per i consumatori. Per Meta si tratterebbe di un cambiamento improvviso e importante e mi chiedo quanto sia grande il pubblico di utenti per un headset da 1.500 dollari nel 2022, anche se si tratta di un headset “professionale”.

Gli sforzi di Meta non sono del tutto solitari. Questa settimana Sony ha annunciato nuovi dettagli sulle sue cuffie di seconda generazione e Apple ha investito molto nel lancio di un paio di cuffie per la realtà mista, a lungo rimandato, un dispositivo che potrebbe costare più di 3.000 dollari quando verrà rilasciato e che senza dubbio sarà un elemento di spicco nella sua suite di prodotti “Pro”.

Tuttavia, Apple sembra essere in grado di ottenere un vantaggio quando si tratta di acquisire nuove startup e prodotti nello spazio VR. Gli sforzi di Meta di spendere molto per vincere molto nel metaverso hanno incontrato una sfida piuttosto preoccupante mercoledì, quando la FTC ha annunciato di aver fatto causa per bloccare l’acquisto da parte di Meta dello sviluppatore VR Within, lo studio dietro l’app di fitness VR Supernatural. Il blocco dell’operazione, che secondo quanto riferito sarebbe avvenuta per un valore di oltre 400 milioni di dollari, rappresenterebbe un duro colpo per una delle uniche opportunità di uscita del settore VR, in una fase del settore in cui i ricavi sono difficili da ottenere e le startup VR non riescono a suscitare l’interesse degli investitori.

Dopo quasi un decennio dall’acquisizione di Oculus da parte di Facebook, l’industria della VR è ancora completamente dipendente dal libretto degli assegni di Meta. La flessione del mercato pubblico sta costringendo l’azienda a modificare la sua spesa infinita per la sottocategoria e si prevedono numerosi effetti di secondo ordine.



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