Assistenti intelligenti come Siri, Alexa e Google Assistant sono sempre pronti a rispondere ai nostri ordini, ma l’elettronica parlante, in particolare quella con voci umane convincenti, è un’innovazione abbastanza recente. I primi dispositivi parlanti sembravano qualcosa uscito da una fantascienza da incubo, ma questo non mi ha impedito di essere affascinato da una particolare piramide parlante degli anni ’80 il cui unico scopo era quello di salvarti dal dover leggere un orologio.

Come bambino degli anni ’80, le mie prime esperienze con l’elettronica che poteva parlare provenivano da film e videogiochi. I robot in Star Wars, come C3P-O e R2-D2, sembravano abbastanza innocenti, ma questo perché le loro voci erano fornite da un interprete umano o da un mucchio di bip e bloop montati insieme in modo da far sembrare i robot amichevoli e avvicinabili. In confronto, le voci veramente artificiali – quelle generate da un computer – mi spaventavano profondamente, e da ragazzino ricordo che evitavo deliberatamente di avvicinarmi alle sale giochi a causa di un gioco chiamato Berzerk che presentava robot che urlavano frasi minacciose come “Prendete l’umanoide!” in inquietanti voci sintetizzate.

Sono arrivato ad associare la consegna fredda e priva di emozioni della prima elettronica parlante con robot malvagi e computer il cui unico obiettivo era quello di spazzare via l’umanità, e ha portato a un incidente nei primi anni ’80 in cui mio zio stava mostrando la sua nuova auto e mi ha incoraggiato a salire sul sedile del conducente. Non sapevo che era uno dei primi veicoli in grado di parlare, con avvertimenti sulle luci lasciate accese e sulle cinture di sicurezza non allacciate, e appena iniziò a parlarmi saltai fuori dall’auto il più velocemente possibile e scappai in casa dove sapevo che un’auto non poteva raggiungermi.

Era una paura irrazionale, ma per quanto riguardava la mia giovane mente, niente di buono poteva venire da un dispositivo che poteva parlare. Questo finché non mi fu presentata una strana sveglia a forma di piramide che la Seiko pubblicò nel 1984.

A differenza della maggior parte dei nonni che tendono a rifuggire dagli ultimi e più grandi dispositivi elettronici e a rimpiangere “tempi più semplici”, mia nonna era genuinamente affascinata dal progresso della tecnologia, anche se non lo capiva e la sua padronanza dell’elettronica moderna finiva da qualche parte vicino all’uso del telecomando della TV per “guardare Comcast”. Essendosi trasferita dalla Polonia agli Stati Uniti in giovane età, ha mantenuto il suo fascino per il mondo che la circondava e la passione per l’apprendimento per tutta la sua vita, anche se non ha mai avuto l’opportunità di un’istruzione superiore. Mentre il mio interesse per l’elettronica cresceva, lei rispondeva sempre con un genuinamente interessato e impressionato, “wow, quei computer!” ogni volta che le parlavo dell’ultima e più grande tecnologia.

Non era raro che mia nonna ricevesse in regalo gadget innovativi, e uno di questi era una sveglia da comodino che non aveva assolutamente l’aspetto giusto. Invece di rilasciare una sveglia tradizionale con numeri rossi incandescenti che poteva anche parlare, Seiko voleva che la funzionalità parlante fosse la stella dello spettacolo e il più grande punto di vendita per il suo orologio digitale. Così ha buttato fuori dalla finestra tutto quello che sapevamo sul design della sveglia e ha rilasciato una piccola piramide senza caratteristiche con un solo pulsante in cima e tutti i bit dell’orologio digitale tradizionale nascosti sul lato inferiore.

L’impostazione dell’ora, della data e degli allarmi era ancora fatta usando una serie di piccoli pulsanti sotto un piccolo display LCD che si trovava sul fondo della piramide (ricordo che mia nonna chiedeva sempre il mio aiuto quando la batteria si scaricava e l’orologio doveva essere impostato di nuovo), ma tutta la magia avveniva quando si premeva il pulsante d’argento della piramide che, dopo un bip stridente, diceva ad alta voce l’ora corrente. Cercare di descrivere come suonava la sua voce a parole è quasi possibile (si può sentire parlare a circa il 27 secondi del video incorporato sopra) ma è una voce che tutti nella mia famiglia possono ancora imitare facilmente.

L’orologio suonava ancora completamente artificiale, ma la sua voce aveva abbastanza un accenno di emozione e le inflessioni genuine del discorso umano che ne ero invece completamente affascinato. Un dispositivo parlante che suonava vagamente umano? All’epoca pensavo che fosse una delle più grandi conquiste della scienza, e altrettanto stupito che in qualche modo esistesse sul comodino di mia nonna. Con il senno di poi, sono sicuro che la novità del dispositivo è svanita per tutti gli altri molto prima che per me, perché le visite a casa della nonna erano costellate da incessanti annunci dell’ora, anche se a nessuno importava o chiedeva.

Con mia grande costernazione, l’orologio piramidale parlante della Seiko non ha preso d’assalto il mondo come il mio giovane io pensava che avrebbe meritato, e mentre l’azienda ha successivamente incluso la tecnologia in modelli più sofisticati, la scarsità di informazioni sull’orologio online mi dice che era un dispositivo oscuro e dimenticato da tempo. Per quanto ne so, l’orologio alla fine è morto come la maggior parte degli orologi digitali economici, ma non prima che l’argento finitura d’argento sul pulsante della piramide fosse consumata quasi completamente: una testimonianza di quanto spesso mia nonna abbia effettivamente usato la funzione.

Per quanto riguarda la tecnologia che c’è dietro? Sono sicuro che l’elettronica che alimentava la voce dell’orologio Seiko è primitiva come gli antichi carri trainati da cavalli lo sono per le auto moderne se paragonati a ciò che alimenta gli assistenti intelligenti di oggi. Per quanto frustranti possano ancora essere gli assistenti intelligenti controllati dalla voce, le voci attuali che usano sono piene di calore ed emozione credibili, il che è probabilmente il motivo per cui continuiamo a cercare di impegnarci con Siri nonostante i suoi infiniti tentativi falliti di fare ciò che vogliamo veramente. Ma se c’è una cosa che sa fare bene, è leggere l’ora, e mi piace credere che la piramide di Seiko sia stata un pioniere di questa funzionalità.

.

Source link