Dopo una densa presentazione sul lavoro innegabilmente impressionante che Tesla sta facendo con l’IA, l’autoproclamato Technoking della società, Elon Musk, ha concluso la serata portando fuori una ballerina in una tuta di spandex. Ecco, ha detto Musk: il mio Tesla Bot.

Il ballerino nella tuta, ha detto, era il modello di un nuovo robot umanoide che Tesla produrrà nel prossimo futuro. Dopo che il dubstep e gli applausi erano svaniti, la più vaga delle diapositive di briefing ha promesso che il Tesla Bot sarà alto 1,7 metri, peserà 125 libbre (56 kg), avrà “mani di livello umano” ed eliminerà “compiti pericolosi, ripetitivi e noiosi”.

Musk ha detto che la costruzione di un robot sostitutivo dell’uomo – qualcosa che nessuna azienda al mondo è vicina a realizzare – era un logico passo avanti dal lavoro di Tesla che sviluppa auto a guida autonoma. “Le nostre auto sono robot semisenzienti su ruote”, ha detto. “Ha senso mettere tutto questo su una forma umanoide. Siamo anche abbastanza bravi con i sensori, le batterie e gli attuatori, quindi pensiamo che probabilmente avremo un prototipo l’anno prossimo che fondamentalmente assomiglia a questo”.

Anche per gli standard di Musk, si è trattato di una bizzarra e brillante buffonata: uno spettacolo polivalente che ha trollato gli scettici di Tesla, alimentato i fan, fatto salire il prezzo delle azioni e creato alcuni titoli accattivanti. Quest’ultimo è particolarmente importante in una settimana in cui la maggior parte delle notizie Tesla si è concentrata su un’indagine federale sulla tendenza del software Autopilot dell’azienda a schiantarsi contro i veicoli di emergenza parcheggiati. Dimenticate tutto questo, dice Musk, guardate solo la persona con la tuta in spandex! L’anno prossimo sarà un vero robot, Lo prometto.

Gli credi? Dovrebbe credergli? Non risponderò a questo per voi, ma voglio riaffermare i fatti. Elon Musk è salito sul palco ieri sera e ha promesso che Tesla, una società il cui software di assistenza alla guida non è in grado di evitare in modo affidabile le ambulanze parcheggiate, costruirà presto un robot umanoide completamente funzionante. Musk ha detto che la macchina sarà in grado di seguire intuitivamente le istruzioni umane, rispondendo correttamente a comandi come “per favore vai in un negozio e portami la spesa seguente”. Ha delineato questi scenari e poi ha detto: “Sì, penso che possiamo farlo”. Questo è stato pochi minuti dopo che aveva portato via la migliore demo del Tesla Bot disponibile: una ballerina in una tuta di spandex. Se non altro, bisogna ammirare l’audacia.

Per contestualizzare le affermazioni di Musk, ricordate che la Boston Dynamics, azienda che produce Atlas, il robot bipede più avanzato del mondo, non ha mai descritto le sue macchine come qualcosa di diverso da R&D. Atlas, dice Boston Dynamics, è semplicemente un modo per spingere l’avanguardia della robotica: non è nemmeno vicino alla distribuzione commerciale. In recenti video della macchina, l’azienda ha mostrato quanto sia difficile costruire un robot bipede e quanto spesso Atlas inciampi e cada. Vale anche la pena notare che Boston Dynamics ha lavorato su Atlas e i suoi predecessori bipedi per più di un decennio. Musk pensa di poter saltare il loro lavoro in un anno.

Carl Berry, docente di ingegneria robotica all’Università britannica del Lancashire centrale, mi ha messo le cose in termini meno incerti: “[Calling it] la merda di cavallo sembra generosa, francamente. Non sto dicendo che non dovrebbe fare ricerche del genere, ma è il solito hype esagerato”. Berry ha sottolineato che l’implementazione della robotica e dell’IA nella produzione di solito richiede la realizzazione della macchina più semplice possibile: non la più complessa.

“Non sto dicendo che Tesla che ricerca questa roba non sia una buona cosa”, ha detto, “ma tra loro e aziende come Boston Dynamics lasciano il pubblico con aspettative irrealistiche su ciò che la robotica è attualmente in grado di fare o sarà per molti anni.”

Personalmente non dubito che se Musk vuole può produrre qualcosa che sembra come un Tesla Bot nel 2022. Non sarebbe difficile fare un automa decente – qualcosa al livello dei modelli più avanzati dei parchi a tema della Disney, per esempio. Una volta che l’avrà fatto camminare sul palco potrà anche mandarlo nello spazio, solo per i titoli dei giornali. Ma se lo fa, sarà solo un’altra distrazione. La robotica sta avendo un effetto enorme sulla produzione, non c’è dubbio, ma non c’è bisogno di pretendere che le macchine debbano sembrare umane per farlo.

Questo tipo di esca è spesso il modo in cui opera Musk. Basta pensare a come i suoi piani per l’Hyperloop sono cambiati nel tempo. La tecnologia è stata annunciata come un sistema ferroviario simile a un treno che avrebbe spostato le persone da Los Angeles a San Francisco in meno di mezz’ora. Nel corso degli anni, queste ambizioni si sono ridotte fino a quando il progetto si è trasformato in The Loop: un piccolo tunnel in cui si può guidare un’auto, se si vuole. (Altrimenti noto come: un tunnel).

Ciò che il Tesla Bot mi ha davvero ricordato è Sophia: il chatbot meccanico che è apparso su chat show e copertine di riviste. Sophia si affida all’inganno per ingannare il pubblico ed è un bersaglio regolare del disprezzo degli esperti di AI. Ma ha anche un lavoro da fare. Come uno dei creatori del robot, Ben Goertzel, mi ha detto nel 2017, Sophia funziona innescando la nostra immaginazione, incoraggiandoci a ingannare noi stessi nel pensare che il futuro sia più vicino di quanto l’evidenza suggerisca. Nel processo, il robot genera finanziamenti e copertura giornalistica per i suoi creatori.

“Se dico alle persone che sto usando la logica probabilistica per fare un ragionamento su come potare al meglio gli alberi di inferenza a catena all’indietro che sorgono nel nostro motore logico, non hanno idea di cosa sto parlando”, ha detto Goertzel. “Ma se mostro loro una bella faccia di robot sorridente, allora hanno la sensazione che l’AGI possa davvero essere vicina e fattibile”.

Questa sensazione è ciò che Musk vuole inculcare nel suo pubblico, che siano investitori o altro. La sua torsione sulla strategia Sophia è che non ha nemmeno bisogno di un simulacro di un robot per vendere il sogno. Tutto ciò di cui ha bisogno è una ballerina in una tuta di spandex. Questa sì che è innovazione.

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