L’amministratore della NASA Bill Nelson ha recentemente espresso preoccupazione per gli obiettivi della Cina nello spazio e, in particolare, per il fatto che la Cina possa in qualche modo rivendicare la proprietà della Luna e impedire ad altri Paesi di esplorarla. In un intervista con un giornale tedesco, Nelson ha ammonito: “Dobbiamo essere molto preoccupati che la Cina sbarchi sulla Luna e dica: ‘Ora è nostra, e voi restate fuori'”. La Cina ha immediatamente denunciato le affermazioni come “menzogna”.

Questo battibecco tra l’amministratore della NASA e i funzionari del governo cinese arriva in un momento in cui entrambe le nazioni stanno attivamente lavorando su missioni sulla Luna – e la Cina non ha lesinato sulle sue aspirazioni lunari.

Nel 2019, la Cina è diventata il primo Paese a far atterrare un veicolo spaziale sul lato estremo della Luna. Nello stesso anno, Cina e Russia hanno annunciato piani congiunti di raggiungere il Polo Sud della Luna entro il 2026. E alcuni funzionari cinesi e documenti governativi hanno espresso l’intenzione di di costruire una stazione internazionale di ricerca lunare permanente con equipaggio entro il 2027.

C’è una grande differenza tra la creazione di una base lunare da parte della Cina, o di qualsiasi altro Stato, e l’effettivo “possesso” della Luna. Come due studiosi che si occupano di sicurezza spaziale e del programma spaziale cinese, riteniamo che né la Cina né nessun’altra nazione possa conquistare la Luna nel prossimo futuro. Non solo è illegale, ma è anche tecnologicamente scoraggiante: i costi di una simile impresa sarebbero estremamente elevati, mentre i potenziali guadagni sarebbero incerti.

La Cina è limitata dal diritto spaziale internazionale

Dal punto di vista legale, la Cina non può conquistare la Luna perché è contro l’attuale diritto spaziale internazionale. Il Trattato sullo spazio extra-atmosferico, adottato nel 1967 e firmato da 134 Paesi, tra cui la Cina, afferma esplicitamente che “Lo spazio esterno, compresa la luna e gli altri corpi celesti, non è soggetto ad appropriazione nazionale mediante rivendicazione di sovranità, uso o occupazione, o qualsiasi altro mezzo” (Articolo II). Gli studiosi di diritto hanno hanno discusso sull’esatto significato di “appropriazione”. ma secondo un’interpretazione letterale, il trattato indica che nessun Paese può appropriarsi della Luna e dichiararla un’estensione delle proprie aspirazioni e prerogative nazionali. Se la Cina tentasse di farlo, rischierebbe una condanna internazionale e una potenziale risposta internazionale di ritorsione.

Nessun Paese può rivendicare la proprietà della Luna, Articolo I del Trattato sullo spazio extra-atmosferico consente a qualsiasi Stato di esplorare e utilizzare lo spazio extra-atmosferico e i corpi celesti. La Cina non sarà l’unico visitatore al Polo Sud della Luna nel prossimo futuro. La missione guidata dagli Stati Uniti Accordi di Artemide è un gruppo di 20 paesi che ha in programma il ritorno dell’uomo sulla Luna entro il 2025, che comprenderà la creazione di una stazione di ricerca sulla superficie lunare e di una stazione spaziale di supporto in orbita denominata Gateway con un lancio previsto in novembre 2024.

Anche se nessun paese può rivendicare legalmente la sovranità sulla Luna, è possibile che la Cina, o qualsiasi altro paese, tenti di stabilire gradualmente un controllo de facto su aree strategicamente importanti attraverso una strategia nota come “affettare il salame.” Questa pratica consiste nel compiere piccoli passi incrementali per ottenere un grande cambiamento: Singolarmente, questi passi non giustificano una risposta forte, ma il loro effetto cumulativo porta a sviluppi significativi e a un maggiore controllo. La Cina ha recentemente utilizzato questa strategia nei mari della Cina meridionale e orientale. Tuttavia, una simile strategia richiede tempo e può essere affrontata.

Controllare la Luna è difficile

Con una superficie di quasi 14,6 milioni di miglia quadrate (39 milioni di chilometri quadrati) – o quasi cinque volte l’area dell’Australia – qualsiasi controllo della Luna sarebbe temporaneo e localizzato.

Più plausibilmente, la Cina potrebbe tentare di assicurarsi il controllo di specifiche aree lunari strategicamente preziose, come i crateri lunari con maggiori concentrazioni di ghiaccio d’acqua. Ghiaccio sulla Luna è importante perché fornirà all’uomo acqua che non dovrà essere trasportata dalla Terra. Il ghiaccio può anche servire come fonte vitale di ossigeno e idrogeno, che potrebbero essere usati come carburante per i razzi. In breve, il ghiaccio d’acqua è essenziale per garantire la sostenibilità e la sopravvivenza a lungo termine di qualsiasi missione sulla Luna o oltre.

Assicurare e far rispettare il controllo di aree lunari strategiche richiederebbe investimenti finanziari sostanziali e sforzi a lungo termine. E nessun Paese potrebbe farlo senza che tutti se ne accorgano.

La Cina ha le risorse e le capacità necessarie?

La Cina sta investendo molto nello spazio. Nel 2021, è stata in testa per numero di lanci orbitali con un totale di 55 rispetto ai 51 degli Stati Uniti. La Cina è anche nella primi tre nello spiegamento di veicoli spaziali per il 2021. La società spaziale cinese StarNet, di proprietà statale, sta progettando un mega costellazione di 12.992 satellitie il paese ha quasi terminato la costruzione della stazione spaziale Tiangong.

Andare sulla Luna è costoso; “conquistare” la Luna lo sarebbe molto di più. Il budget spaziale della Cina – un stimato in 13 miliardi di dollari nel 2020 – è solo circa la metà di quella di NASA. Sia gli Stati Uniti che la Cina hanno aumentato i loro bilanci spaziali nel 2020, gli Stati Uniti del 5,6% e la Cina del 17,1% rispetto all’anno precedente. Ma anche con l’aumento della spesa, la Cina non sembra investire il denaro necessario per portare a termine la missione costosa, audace e incerta di “conquistare” la Luna.

Se la Cina assumesse il controllo di una parte della Luna, sarebbe un’azione rischiosa, costosa ed estremamente provocatoria. La Cina rischierebbe di offuscare ulteriormente la propria immagine internazionale violando il diritto internazionale e potrebbe invitare a ritorsioni. Tutto questo in cambio di guadagni incerti e ancora da determinare.

Svetla Ben-Itzhak, professore assistente di Spazio e Relazioni internazionali, Università dell’aria, e R. Lincoln Hines, professore assistente, Seminario spaziale ovest, Air University, Università dell’aria

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