Questa mattina, la Russia ha distrutto uno dei suoi satelliti con un missile da terra, creando migliaia di pezzi di detriti che si sono sparsi nell’orbita terrestre, secondo il Dipartimento di Stato americano. Gli Stati Uniti hanno identificato almeno 1.500 pezzi di detriti rintracciabili dall’evento, e molte migliaia di pezzi più piccoli che non possono essere tracciati, ha detto Ned Price, un portavoce del Dipartimento di Stato, durante un briefing.

La notizia arriva tra i rapporti di L’agenzia spaziale russa Roscosmos, verificato indipendentemente da The Verge tramite il live feed della NASA, che gli astronauti che vivono a bordo della Stazione Spaziale Internazionale hanno dovuto ripararsi sul posto questa mattina a causa di una nuvola di detriti spaziali che sembra passare vicino alla stazione ogni 90 minuti, il tempo necessario alla ISS per orbitare intorno alla Terra. La NASA deve ancora confermare se il campo di detriti che passa davanti alla ISS è lo stesso creato dal test russo anti-satellite, o ASAT, e l’agenzia non ha risposto immediatamente a una richiesta di commento.

Tuttavia, il Dipartimento di Stato ha indicato che il campo di detriti è un pericolo per la stazione spaziale. “Questo test aumenterà significativamente il rischio per gli astronauti e i cosmonauti sulla Stazione Spaziale Internazionale, così come per altre attività di volo spaziale umano”, ha detto Price ai giornalisti. “Il comportamento pericoloso e irresponsabile della Russia mette in pericolo la sostenibilità a lungo termine del nostro spazio e dimostra chiaramente che le affermazioni della Russia di opporsi all’armamento dello spazio sono false e ipocrite”.

Il comando spaziale degli Stati Uniti, che sovrintende al monitoraggio degli oggetti spaziali e dei detriti in orbita intorno alla Terra, ha detto The Verge in una dichiarazione che era “consapevole di un evento generatore di detriti” nello spazio questa mattina.

“Stiamo lavorando attivamente per caratterizzare il campo di detriti e continueremo a garantire che tutte le nazioni spaziali abbiano le informazioni necessarie per manovrare i satelliti in caso di impatto”, ha detto l’US Space Command in una dichiarazione. “Siamo anche in procinto di lavorare con l’interagenzia, tra cui il Dipartimento di Stato e la NASA, riguardo a questi rapporti e forniremo un aggiornamento nel prossimo futuro”.

Il Comando Spaziale degli Stati Uniti ha monitorato i test ASAT della Russia negli ultimi due anni. Nel 2020, il Comando Spaziale USA ha segnalato due test della tecnologia ASAT della Russia, nota come Nudol. Tuttavia entrambi i test non sembravano distruggere effettivamente alcun obiettivo nello spazio.

La società privata di tracciamento spaziale LeoLabs ha confermato su Twitter di aver osservato più oggetti sono ora nella posizione di un vecchio satellite russo chiamato Kosmos 1408, che si vociferava essere l’obiettivo del test ASAT. Se questo è il caso, sembra probabile che la nuvola di detriti creata dal test sia la stessa che ha minacciato la Stazione Spaziale Internazionale questa mattina, secondo l’esperto di tracciamento spaziale Jonathan McDowell.

Durante La registrazione in diretta della NASA dalla Stazione Spaziale Internazionale questa mattina, i controllori di missione nel Johnson Space Center della NASA a Houston hanno discusso della nuvola di detriti che passava vicino agli astronauti. “A questo punto siamo a un minuto e mezzo dal prossimo transito del campo di detriti”, ha detto un controllore di missione agli astronauti, secondo l’audio del live feed registrato da Space.com. “Questo sarà un transito di quattro minuti”.

Durante i primi passaggi dei detriti questa mattina, gli astronauti della NASA si sono riparati all’interno del SpaceX Crew Dragon attualmente agganciato alla ISS, che ha appena portato quattro nuovi astronauti sulla stazione spaziale la scorsa settimana. Tuttavia, gli astronauti alla fine hanno aperto il portello del loro veicolo e sono entrati nella ISS, secondo l’audio del live feed.

Jonathan McDowell, un astrofisico di Harvard e tracciatore di satelliti, ha calcolato il tempo del primo passaggio del campo di detriti, avvenuto intorno alle 2:06AM ET di questa mattina. Ha scoperto che i passaggi si sono verificati circa ogni 93 minuti da quel primo passaggio. Dopo aver calcolato l’orbita di Kosmos 1408, ha scoperto che i percorsi del satellite e della ISS si avvicinano l’uno all’altro ogni ora e mezza.

“Quello che ho mostrato è che il piano orbitale di questo satellite in realtà è proprio attraverso la parte dell’orbita della ISS dove stanno ricevendo questi avvertimenti”, dice McDowell The Verge.

I test ASAT sono spesso considerati mosse politiche che mostrano la capacità di una nazione di eliminare i satelliti. Ma sono una fonte di preoccupazione per quelli dell’industria spaziale, a causa della loro propensione a causare campi giganti di frammenti di satelliti. Questi campi di detriti possono estendersi per molte miglia, saltando a quote più alte e più basse. I pezzi di detriti risultanti spesso variano selvaggiamente in dimensioni, e a volte possono rimanere in orbita per anni, minacciando i satelliti funzionanti. Gli oggetti nell’orbita terrestre bassa si muovono a circa 17.500 miglia all’ora, quindi se un frammento di detrito spaziale si scontra con un altro satellite in rapido movimento, può causare danni significativi o addirittura creare più frammenti che poi minacciano altri satelliti.

La Cina ha notoriamente condotto un test ASAT nel 2007, usando un missile cinetico per distruggere il suo satellite Fengyun 1C. L’evento ha creato migliaia di pezzi di detriti, alcuni dei quali stanno ancora circolando sopra la Terra. Infatti, la Stazione Spaziale Internazionale ha dovuto potenziare la sua orbita la scorsa settimana per evitare uno dei frammenti del satellite ancora in orbita. Nel 2019, anche l’India ha condotto il proprio test ASAT, noto come Mission Shakti, creando centinaia di pezzi di detriti dopo aver fatto fuori un satellite in decadenza.

Anche gli Stati Uniti hanno condotto un test ASAT nel 2008, noto come Operazione Burnt Frost. L’esercito statunitense distrusse un satellite lanciato dal National Reconnaissance Office che stava cadendo dall’orbita. Il serbatoio del satellite conteneva più di 1.000 libbre di un combustibile tossico chiamato idrazina, e il test ASAT è stato considerato un modo per proteggere le persone a terra mentre esercitava la tecnologia anti-satellite.

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