Nel 2017, un team di astronomi che osservava la galassia più antica e lontana dell’universo osservabile ha visto qualcosa di strano nei loro dati: un lampo di luce brillante, che hanno l’anno scorso hanno riportato potrebbe essere stato un Gamma-ray burst che emanava da una stella all’interno dell’antica galassia. Ma altri astronomi non erano così sicuri, e questa settimana due documenti in Natura Astronomia posare una spiegazione alternativa.

Uno di questi articoli si concentrava sulla probabilità che il flash provenisse da un lampo di raggi gamma in base alle probabilità complessive di rilevare i gamma-ray burst; l’altro articolo ha identificato i detriti di Breeze-M, lo stadio superiore del razzo russo Proton, come la fonte più probabile di dati sballati.

I burst di raggi gamma possono provenire da una serie di fonti che possono apparire un po’ diversi l’uno dall’altro, ma generalmente, i burst di radiazione sono fugaci. Possono variare da millisecondi a un intero minuto, ma data la vastità del cielo notturno e la loro breve durata, è facile non vederli. a meno che un telescopio non stia guardando nel posto giusto al momento giusto. al momento giusto.

Il precedente gruppo di astronomi ha calcolato la probabilità di individuare il presunto scoppio di raggi gamma dall’universo primordiale, nel galassia GN-z11, a circa uno su 10 miliardi. Quindi, delle probabilità piuttosto lunghe…abbastanza a lungo che altri astronomi hanno iniziato a pensare a possibilità alternative per la fonte del brillamento. A volte la natura di un bagliore – che sia di uno dei fenomeni più violentemente esplosivi dell’universo conosciuto o di un semplice riflesso della luce solare di un satellite di passaggio – si riduce alla probabilità.

Secondo l’astrofisico Charles Steinhardt, autore principale dell’articolo che suggerisce che il bagliore potrebbe essere stato luce riflessa, la pendenza dei dati del team precedente sembrava molto più simile a quella di una stella che a una gamma-ray burst. “E così si comincia a pensare, ‘Webbene, c’è un modo per ottenere qualcosa che assomigli a una stella?”.” Steinhardt ha detto a Gizmodo in una videochiamata. “Sappiamo che un sacco di cose assomigliano al Sole; fondamentalmente, qualsiasi cosa che rifletta la luce del sole”. Come, per esempio, un pezzo di metallo che galleggia intorno alla Terra.

Un altro gruppo ha presto fornito una probabile risposta alla sua domanda, con il loro carta anche pubblicato questa settimana su Nature Astronomy. Quel documento ha identificato un singolo pezzo di detrito spaziale – lo stadio superiore di un razzo russo – come il probabile colpevole del flare.

Un razzo Breeze-M.

Un razzo russo Proton Breeze-M nel novembre 2006.
Foto: STR/AFP (Getty Images)

La squadra del 2017 “ha trovato l’oggetto più interessante nel cielo, hanno trovato qualcosa di veramente strano ed eccitante su di esso, sono venuti con la loro migliore spiegazione, e lo hanno pubblicato, perché questo è quello che si fa”, ha detto Steinhardt, che è affiliato con il Centro Cosmic Dawn dell’Università di Copenhagen in Danimarca. “Avrei voluto che avessero ragione”.

Per identificare il razzo russo tra i 23,000 pezzi di detriti spaziali più grandi di una palla da softball attualmente in orbitaUn team guidato da Michał Michałowski, un astrofisico dell’Università Adam Mickiewicz di Poznán, in Polonia, ha esaminato le orbite di spazzatura spaziale e satelliti conosciuti il giorno in cui le osservazioni del team originale sono state fatte da dalla cima di Mauna Kea, Hawaii. Solo uno, lo stadio del razzo russo Breeze-M, era abbastanza vicino da interferire con la osservazioni.

Il team originale, guidato da Linhua Jiang del Kavli Institute for Astronomy and Astrophysics dell’Università di Pechino, in Cina, ha scritto una risposta ai due nuovi documenti, che è stata anche pubblicato in Nature Astronomy ieri. Notano che hanno escluso lo stadio del razzo russo nella loro analisi originale, usando i calcoli di uno strumento online chiamato Calsky, usato per determinare dove sono le cose nel cielo. Calsky ha chiuso, ma dato il numero di satelliti e spazzatura spaziale là fuori, forse è una buona idea che un nuovo strumento sia disponibile pubblicamente (e si sta lavorando su alcuni). Il gruppo di Jiang ha notato che il satellite “luccica”, come vengono chiamati questi riflessi di luce solare, non può essere escluso.

Con problemi come il recente flare, “se tutto ciò che si può vedere è un breve aumento di luminosità, e non si ha un’alta risoluzione spettrale, un flash sembra un po’ come un altro”, Jonathan McDowell, un astrofisico presso l’Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, ha detto a Gizmodo in una e-mail.

E lo spazio – almeno lo spazio che noi esseri umani usiamo attualmente per i nostri satelliti e telescopi spaziali – è un’altra cosa.non sta diventando più spazioso. Secondo McDowell, il progetto del satellite Starlink di SpaceX aumenterà il numero di grandi oggetti nell’orbita terrestre bassa di un fattore 100.

Satelliti che sfrecciano nel cielo.

Un’immagine a lunga esposizione dei satelliti Starlink che passano sopra l’Uruguay nel febbraio 2021.
Immagine: Mariana SUAREZ / AFP (Getty Images)

“Questa non era sicuramente una situazione rara. I satelliti rovinano i dati astronomici ogni giorno”, ha detto Michałowski a Gizmodo in una e-mail. “La situazione peggiorerà quando ci saranno più satelliti, perché allora non sarà possibile scegliere regioni del cielo senza satelliti e frazioni maggiori di immagini saranno inutili.”

Oltre alle osservazioni astronomiche, un maggior numero di satelliti può ostruire anche il cielo nudo.le osservazioni ad occhio nudo del cosmo. Questo significa problemi per gruppi come le comunità indigene in Australia, le cui tradizioni si basano sulle costellazioni, come riportato da Vice. Le cosiddette “megacostellazioni” di satelliti aumentano la luminosità del cielo, secondo un recente studio , pubblicato nelle Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, riflettendo la luce dalla Sun.

Eppure, GN-z11 è una cosa notevole. Una galassia così antica, vista com’era 13,4 miliardi di anni fa, potrebbe ancora offrire intuizioni sulla formazione dell’universo primordiale. Ma per ricavarne qualcosa di utile, dovremo guardare oltre tutte le cose che abbiamo messo in orbita.

Di più: I più forti Gamma-Ray Bursts mai registrati stanno illuminando le esplosioni più potenti dell’Universo

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